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Joan Eisenstodt no tenía cronómetro cuando fue a ver a un otorrinolaringólogo recientemente, pero está segura de que el médico no estuvo en la sala de examen con ella durante más de tres o cuatro minutos.

“Revisó mi nariz, dijo que estaba inflamada, me dijo que viera a la enfermera por una receta y se fue”, dijo el consultor de Washington, DC, de 66 años, que sufría de una infección aguda de los senos paranasales.

Joan Eisenstodt no tenía cronómetro cuando fue a ver a un otorrinolaringólogo recientemente, pero está segura de que el médico no estuvo en la sala de examen con ella durante más de tres o cuatro minutos (Foto de Christopher Powers/EE. UU. ESTE DIA).

Cuando comenzó a protestar por la elección de medicamentos por parte del médico, “Simplemente me cortó totalmente”, dijo. “Nunca he estado entrando y saliendo de una visita más rápido”.

En estos días, historias como la de Eisenstodt son cada vez más comunes. Los pacientes, y los médicos, dicen que sienten que el tiempo se agota como nunca antes, ya que los médicos se apresuran a cumplir con las citas como si estuvieran en patines para ver a más pacientes y realizar más procedimientos para compensar los reembolsos fijos o decrecientes.

No es inusual que las citas de los médicos de atención primaria se programen en intervalos de 15 minutos. Algunos médicos que trabajan para hospitales dicen que les han pedido que vean a los pacientes cada 11 minutos.

Y el problema puede empeorar a medida que millones de consumidores que obtuvieron cobertura de salud a través de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio comiencen a buscar atención, algunos de los cuales pueden haber visto médicos rara vez, si es que lo han hecho, y tienen una gran cantidad de problemas sin tratar.

“Los médicos tienen un ojo en el paciente y un ojo en el reloj”, dijo David J. Rothman, quien estudia la historia de la medicina en el Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia.

Según todos los informes, las visitas cortas afectan la relación médico-paciente, que se considera un ingrediente clave de una buena atención, y puede representar una oportunidad perdida para que los pacientes se involucren más activamente en su propia salud. Hay menos diálogo entre el paciente y el médico, según muestran los estudios, lo que aumenta las probabilidades de que los pacientes abandonen la oficina frustrados.

Las visitas más cortas también aumentan la probabilidad de que el paciente se vaya con una receta de medicamentos, en lugar de un cambio de comportamiento, como tratar de perder algunas libras o ir al gimnasio.

A los médicos tampoco les gusta que los apresuren, pero para los médicos de atención primaria, el tiempo es, literalmente, dinero. A diferencia de los especialistas, no realizan procedimientos como biopsias o colonoscopias, que generan ingresos, sino que se les paga principalmente por visita, con solo ajustes menores para las que duran más.

Y muchos médicos pueden enfrentar una mayor presión financiera ya que muchas aseguradoras que ofrecen nuevos planes a través de los intercambios de la ley de salud les pagan incluso menos, y en cambio les ofrecen enviarles una gran cantidad de pacientes.

Este modelo de pago de tarifa por servicio, que todavía domina la atención médica de EE. UU., recompensa a los médicos que atienden a los pacientes en masa, dijo el Dr. Reid B. Blackwelder, presidente de la Academia Estadounidense de Médicos de Familia, que ejerce en Kingsport, Tennessee.

“Los médicos están pensando, 'Tengo que cumplir con mi línea de fondo, pagar mis gastos generales, pagar a mi personal y mantener mis puertas abiertas. Así que es una rueda de hámster, y están viendo más y más pacientes… Y lo que termina sucediendo es la visita de 15 minutos”, dijo.

Luchando por el control

El Dr. Richard J. Baron, presidente de la Junta Estadounidense de Medicina Interna, dijo que los pacientes y los médicos a menudo discuten sobre el control de esa visita, una "lucha por el control" sobre la distribución del tiempo.

A veces, la lucha es abierta, como cuando un paciente saca una larga lista de quejas tan pronto como llegan los médicos.

A veces, es más sutil. Cuando Judy Weinstein fue a ver a su médico en Manhattan recientemente, sabía que solo tendría 20 minutos con él, a pesar de que era un examen físico anual y había esperado nueve meses para la cita.

Entonces, cuando el médico le preguntó si podía hacer que un estudiante de medicina lo siguiera, ella se puso firme.

“Dije, 'Sabes, preferiría no hacerlo. Obtengo 20 minutos de su atención dividida tal como está, nunca es indivisa, jamás, y no necesito distracciones. Necesito que te concentres en mí'”.

¿Cómo se truncaron tanto las visitas? Nadie sabe exactamente por qué 15 minutos se convirtieron en la norma, pero muchos expertos rastrean la escasez de tiempo hasta la adopción de Medicare en 1992 de una fórmula bizantina que se basa en "unidades de valor relativo" o RVU, para calcular los honorarios de los médicos.

Si debe saberlo, la fórmula actual es: (RVU de trabajo x Índice geográfico + RVU de gastos de práctica x Índice geográfico + RVU de seguro de responsabilidad civil x Índice geográfico) x Factor de conversión de Medicare.

Ese fue un cambio para Medicare, que anteriormente pagaba a los médicos en función de las tarifas prevalecientes o denominadas habituales y habituales. Pero la inflación galopante y las desigualdades generalizadas dictaron un cambio. Se suponía que las RVU tenían en cuenta el esfuerzo del médico y el costo de administrar una práctica, no necesariamente cuánto tiempo pasaba con los pacientes.

La visita típica al consultorio de un paciente de atención primaria se fijó en 1,3 RVU, y las pautas de codificación de la Asociación Médica Estadounidense para ese tipo de visita sugirieron una consulta de 15 minutos.

Las aseguradoras privadas, a su vez, aprovecharon el programa de tarifas de Medicare, dijo el economista de salud de Princeton Uwe Reinhardt. Luego, en la década de 1990, dijo, “llegó la atención administrada y golpeó a los médicos con una fuerza brutal”.

Los médicos que participaban en las redes de atención administrada tenían que dar descuentos a las aseguradoras en sus tarifas; a cambio, las aseguradoras prometieron orientar cada vez más pacientes hacia ellos.

Para evitar recortes de ingresos, dijo Reinhardt, “los médicos tenían que atender a más pacientes; en lugar de hacer tres por hora, hacían cuatro”.

Los médicos apresurados escuchan menos

La forma en que los médicos estructuran la preciada visita de 15 minutos varía, a menudo de manera bastante dramática. Por lo general, comienzan preguntando al paciente cómo se encuentra y por qué acudió, tratando de concentrarse en la “queja principal”, el término médico para el motivo principal de la visita del paciente.

Pero la mayoría de los pacientes tienen más de un tema que discutir, dijo el Dr. Alex Lickerman, internista que ha enseñado a estudiantes de medicina en la Universidad de Chicago y es director de los Servicios de Consejería y Salud Estudiantil de la universidad.

“El paciente está pensando: 'Me tomo la tarde libre para esta cita. He esperado tres meses para ello. Tengo una lista de cosas que discutir.

“El doctor está pensando, 'Tengo 15 minutos.' Hay casi una tensión incorporada”, dijo Lickerman.

Los estudios muestran que, en promedio, las visitas a los médicos no se han acortado en las últimas décadas. El tiempo medio pasado con un médico en todas las especialidades fue de 20,8 minutos en 2010, el último año disponible, frente a 16,3 minutos en 1991-1992 y 18,9 minutos en 2000, según el Centro Nacional de Estadísticas de Salud; eso incluye visitas con internistas, médicos de familia y pediatras, que aumentaron en aproximadamente dos minutos y medio.

En 1992, la mayoría de las visitas, alrededor del 70 por ciento, duraron 15 minutos o menos; en 2010, solo la mitad de las visitas al médico fueron tan cortas (los datos provienen de la Encuesta nacional de atención médica ambulatoria, una encuesta anual de muestra representativa a nivel nacional de visitas a los médicos).

Esto no significa necesariamente que la experiencia del paciente esté mejorando. Las facultades de medicina instruyen a los estudiantes en el arte de elaborar un historial médico cuidadoso, pero los estudios han encontrado que los médicos a menudo se quedan cortos en el departamento de escucha. Resulta que tienen la mala costumbre de interrumpir.

Un estudio de 1999 de 29 prácticas de médicos de familia encontró que los médicos dejan hablar a los pacientes durante solo 23 segundos antes de redirigirlos; solo uno de cada cuatro pacientes llegó a terminar su declaración. Un estudio de la Universidad de Carolina del Sur en 2001 encontró que los pacientes de atención primaria eran interrumpidos después de 12 segundos, si no era por el proveedor de atención médica, sino por un beeper o un golpe en la puerta.

Sin embargo, hacer que el paciente sienta que ha sido escuchado puede ser uno de los elementos más importantes de la atención médica, dijo Lickerman.

“La gente se siente insatisfecha cuando no tienen la oportunidad de decir lo que tienen que decir”, dijo. “A veces me jacto de que puedo hacer que las personas sientan que 'consiguieron el valor de su dinero' en cinco minutos. No es el tiempo real o la falta de tiempo de lo que la gente se queja, es cómo se sintió ese tiempo”.

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