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Los emperadores de la antigua Roma hacían cosas bastante extrañas: estallaban en ataques de risa incontrolables, nombraban sacerdote a un caballo, se vestían con pieles de animales y atacaban a la gente… y la lista continúa. ¿Por qué actuaron de esta manera? Posiblemente… envenenamiento por plomo.

Hay una serie de factores que contribuyen a la desaparición de toda una civilización, como el colapso del Imperio Romano alrededor del año 476 d.C. El lento declive del imperio generalmente se atribuye a invasiones bárbaras, campañas militares fallidas, desafíos económicos, corrupción gubernamental y una dependencia excesiva del trabajo esclavo, entre otros factores. Pero también se ha sugerido que los efectos tóxicos del envenenamiento por plomo en gobernantes cada vez más erráticos también pueden haber contribuido a su desaparición, un debate que se ha revisado en un nuevo video de Reactions de la American Chemical Society.

El plomo tiene una serie de propiedades que lo hacen atractivo para su uso práctico. Es barato, ampliamente disponible, resistente a la corrosión cuando se expone al aire y al agua, tiene un punto de fusión bajo y es altamente maleable, lo que significa que es fácil de moldear en una amplia gama de productos. Pero el plomo también es altamente tóxico si llega al cuerpo humano, razón por la cual lo usamos mucho menos en estos días en comparación con hace 100 años. Los síntomas comunes del envenenamiento por plomo incluyen anemia, trastornos nerviosos, pérdida de memoria, incapacidad para concentrarse e incluso infertilidad. La exposición al plomo también puede ser un factor en la malaria, el raquitismo, la gota y la enfermedad periodontal.

Desde 1943, los científicos han sabido que el plomo puede tener efectos adversos en el desarrollo neurológico de los niños, lo que provoca problemas de comportamiento y disminución de la inteligencia. Eso es porque puede reemplazar fácilmente el calcio. El calcio es la forma en que se comunican las neuronas en el cerebro, y si el plomo lo reemplaza, hay muy poca comunicación entre las neuronas o demasiada. Esto puede causar cambios de humor erráticos o dificultad para procesar información, por ejemplo.

Como señala el video de Reactions , a los antiguos romanos les encantaba su protagonista. Lo usaban en pipas, para forrar ataúdes, en sus ollas y sus utensilios. También usaban acetato de plomo como edulcorante, en una época donde el azúcar de caña y la miel eran bastante escasos. Tenían uvas en abundancia y solían hervir el jugo en sus ollas de plomo. Los iones de plomo se filtrarían en el jugo y se combinarían con el acetato de las uvas. El jarabe resultante era muy dulce y se usaba en vinos y en una gran variedad de alimentos. De hecho, de las 450 recetas de un libro de cocina de esa época (el libro de cocina de Apicius), 100 requerían esos almíbares. A los romanos también les encantaba el vino, y los aristócratas consumían entre 1 y 5 litros al día. Los investigadores que recrearon algunos de los jarabes encontraron concentraciones de plomo alrededor de 60 veces más altas de lo que permite la EPA en el agua potable pública.

El debate actual sobre el papel potencial del envenenamiento por plomo en la caída del Imperio Romano se remonta a un artículo de 1983 en el New England Journal of Medicine escrito por Jerome Nriagu, quien estaba estudiando las dietas de los emperadores romanos entre el 30 a. C. y el 220 d. C. Nriagu señaló que 19 de los 30 emperadores mostraron preferencia por la comida y el vino "contaminados con plomo", y concluyó que muchos probablemente sufrieron gota e intoxicación por plomo como resultado.

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Claudio, por ejemplo, se describe como exhibiendo "disturbios en el habla, extremidades débiles, un andar desgarbado, temblores, ataques de risa excesivos e inapropiados y enojo indecoroso, y con frecuencia babeaba". Cuenta la leyenda que Calígula una vez quiso nombrar a su caballo, Incitatus, como cónsul, aunque los historiadores generalmente creen que se trataba de chismes por motivos políticos, o que Calígula pretendía que fuera una broma. Se decía que Nero mutilaba a la gente en la arena mientras vestía pieles de animales.

Pero, ¿fue el envenenamiento por plomo la causa de todos esos síntomas y, por lo tanto, el eventual colapso del imperio? La hipótesis de Nriagu obtuvo el apoyo de la geoquímica Clair Patterson, cuyo trabajo convenció a los gobiernos de prohibir el plomo en las gasolinas en 1975. Pero otros la cuestionaron acaloradamente, sobre todo el clasicista John Scarborough, quien acusó a Nriagu de investigación descuidada. Nriagu, a su vez, le dijo al Washington Post en 2016 que Scarborough "no sabe nada" sobre el envenenamiento por plomo.

Tuberías de alcantarillado de la antigua Roma apiladas contra un muro de piedra iSidhe/iStock/Getty Images

Ha habido muchos artículos científicos en las décadas siguientes que analizan varios aspectos de la cuestión del envenenamiento por plomo. Por ejemplo, en 2014, investigadores franceses estudiaron cómo las tuberías de plomo utilizadas en los acueductos romanos podrían haber contaminado el agua consumida por los antiguos romanos. Específicamente, midieron las concentraciones de isótopos de plomo en los sedimentos del río Tíber y el puerto de Trajanic, y compararon esos niveles con la cantidad de isótopos de plomo que se encuentran en las antiguas tuberías romanas.

Si bien sus estimaciones revelaron que el agua de esas tuberías podría haber tenido hasta 100 veces más plomo que el agua de manantial de la región, el equipo concluyó que no era probable que estas concentraciones causaran problemas de salud graves. Los autores agregaron que, en su opinión, la teoría de Nriagu de que el envenenamiento por plomo condujo a la caída del imperio romano había sido desacreditada en gran medida.

Por supuesto, podría haber otros factores igualmente probables para las leyendas que rodean el extraño comportamiento y las dolencias de los antiguos gobernantes romanos, como lesiones cerebrales traumáticas, derrames cerebrales o tumores. Pero hay alguna evidencia de que el envenenamiento por plomo fue un problema para los antiguos romanos, incluso si no contribuyó directamente al colapso del imperio. Por ejemplo, un estudio de 2010 del esmalte dental tomado de más de 200 entierros en 33 sitios en Gran Bretaña, Irlanda y Roma (alrededor del siglo I al IV dC) encontró un marcado aumento en los niveles de plomo en las muestras británicas, y una amplia gama de los niveles de plomo en las muestras de esmalte romano.

Un estudio de 2019 encontró 400 veces más plomo en restos óseos del Imperio Romano que en muestras de la Edad del Hierro. YouTube/Sociedad Química Estadounidense

En un estudio de 2019, los arqueólogos examinaron varios esqueletos de Londres durante la época romana en busca de signos de exposición a niveles tóxicos de plomo. El equipo tomó muestras de 30 huesos del muslo, así como de 70 huesos de la Edad del Hierro como control. Descubrieron que los esqueletos de la Edad del Hierro contenían solo de 0,3 a 2,9 microgramos de plomo por gramo, mientras que los del imperio romano tenían entre 8 y 123 microgramos por gramo. Esos son niveles lo suficientemente altos como para causar efectos generalizados en la salud, que incluyen hipertensión, problemas de fertilidad (y la posterior disminución de la población), enfermedad renal, daño neuronal, gota, etc.

Dicho esto, según la arqueóloga Janet Montgomery de la Universidad de Durham, los huesos también absorben plomo y otros metales del suelo, por lo que puede ser un desafío descartar la contaminación posterior al entierro como fuente de estos niveles más altos de plomo. "No sabe si el plomo que está midiendo se ha acumulado a partir de un nivel de exposición bastante bajo durante mucho tiempo, o se deriva de un período de alta exposición hace muchos años, o algo intermedio", dijo a Química. Mundo.

La arqueóloga Kristina Killgrove, escribiendo en Forbes, señaló que no había ataúdes de plomo, ni muchos ajuares funerarios de plomo, en estos sitios que podrían haber contribuido a este tipo de contaminación. Pero sí notó que no está claro si los esqueletos de las personas que vivieron en Roma durante el mismo período (a diferencia de Londres) también mostrarían altos niveles de plomo, lo que requiere un estudio adicional. "Si bien la cuestión de los efectos del envenenamiento por plomo en el Imperio Romano está lejos de resolverse, investigación se suma al creciente cuerpo de datos científicos extraídos de múltiples fuentes que muestran que la contaminación por plomo creada por humanos era un problema grave hace dos mil años ”, concluyó Killgrove.

Imagen del listado por iSidhe/iStock/Getty Images

¿Sabían los romanos que el plomo era tóxico?

Ciertamente, los romanos sabían que el plomo era peligroso, aunque no lo asociaran con sus recipientes de plomo para cocinar o la preparación de sapa. Plinio habla del 'vapor nocivo y mortal' (dióxido de azufre) del horno de plomo (XXXIV.

¿Los romanos pusieron plomo en el vino?

Un estudio especula que el vino romano contenía hasta 20 miligramos de plomo por litro. Con el tiempo, los investigadores dijeron que causaría una "disminución de la fertilidad y un aumento de la psicosis entre la aristocracia romana".

¿Por qué los romanos usaban plomo?

Los romanos usaban plomo en sus cañerías y tuberías, ya que era maleable y fácil de convertir en láminas delgadas. De hecho, la palabra plomería proviene del latín plumbum, que significa plomo. Las ollas y los utensilios de cocina a menudo se recubrían con plomo para evitar que el sabor amargo del cobre estropeara la comida.

¿Cuándo dejaron los romanos de usar plomo?

Los investigadores pudieron medir los niveles de plomo en las capas y descubrieron que los romanos comenzaron a usar tuberías de plomo alrededor del 200 a. C. y se detuvieron alrededor del 250 d. C.

Video: lead poisoning romans