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La fundadora de Rise St. James, Sharon Lavigne, se para frente a una planta química cerca de su casa en St. James Parish, Louisiana. (Foto de Barbara Johnston/Universidad de Notre Dame)

Sharon Lavigne, una activista por la justicia ambiental, recibirá la Medalla Laetare 2022 de la Universidad de Notre Dame, el honor más antiguo y prestigioso otorgado a los católicos estadounidenses, en la 177ª Ceremonia de Graduación de la Universidad de Notre Dame el 15 de mayo (domingo).

Lavigne es la fundadora y directora de Rise St. James, una organización de base basada en la fe que lucha por la justicia ambiental en St. James Parish, Louisiana. Como maestra de educación especial jubilada, ha vivido toda su vida en St. James Parish y ha visto cómo la región se transformaba de idílica tierra de cultivo en una comunidad asediada que vive a la sombra de la industria petroquímica y plagada de contaminación industrial.

“A través de su incansable activismo, Sharon Lavigne ha respondido al llamado de Dios de abogar por la salud de su comunidad y del planeta, y ayudar a poner fin a la degradación ambiental que tan a menudo victimiza de manera desproporcionada a las comunidades de color”, dijo el presidente de Notre Dame, el reverendo John. I. Jenkins, CSC “Al otorgarle la Medalla Laetare, Notre Dame reconoce su liderazgo y su valentía como defensora del medio ambiente, una voz para los marginados y una fiel servidora de nuestro creador”.

Ubicada entre Baton Rouge y Nueva Orleans, la parroquia de St. James se encuentra en medio de un área apodada Cancer Alley, un tramo de tierra de 85 millas a lo largo del río Mississippi que tiene más de 150 plantas petroquímicas y refinerías. Treinta y dos de esas plantas están solo en St. James Parish y están altamente concentradas en distritos en los que la mayoría de los residentes son negros y de bajos ingresos.

Aunque las tasas de cáncer en la región ya son hasta 700 veces superiores a las del resto de los Estados Unidos, las corporaciones continúan buscando construir y expandir instalaciones allí.

“Se supone que la Ley de Derechos Civiles y la Constitución de Luisiana protegen a las comunidades negras de este tipo de racismo ambiental. No lo han hecho en Cancer Alley”, dijo Lavigne. “Nuestras agencias están sellando todos los permisos que llegan a sus escritorios”.

Aunque Lavigne nunca se imaginó a sí misma como una activista, se inspiró para crear Rise St. James en 2018 cuando una corporación de plásticos recibió luz verde para construir otra planta en St. James Parish, a dos millas de su casa. En ese momento, muchos en su comunidad creían que luchar contra la instalación de fabricación multimillonaria propuesta era una causa perdida.

“¿Por qué pondrían la planta aquí? Porque sabían que la gente no iba a hablar”, dijo Lavigne. “Y tenían razón. La gente no iba a hablar. Fue entonces cuando Dios me tocó y me dijo que peleara, y eso fue lo que hice”.

Lavigne y los miembros de Rise St. James hicieron campaña con éxito en contra de la construcción de una planta propuesta por Wanhua Chemical, organizando marchas, hablando en las reuniones del ayuntamiento y del consejo parroquial, asociándose con otras organizaciones de justicia ambiental y produciendo carteles, anuncios e informes sobre la impacto negativo en la salud y el medio ambiente de los contaminantes de la industria. En septiembre de 2019, Wanhua retiró su solicitud de uso de suelo.

Actualmente, el grupo está trabajando para detener la construcción de una planta química de $ 9.4 mil millones, propuesta por Formosa Plastics.

Si bien Lavigne está atenta a las realidades económicas en juego, y recuerda que las primeras plantas se celebraron como una bendición económica para el área, afirma que su comunidad no debería tener que sacrificar vidas para ganarse la vida.

“Cuando se inauguró la primera planta a fines de la década de 1960, todos la recibieron con agrado. Pensamos que era algo agradable venir a nuestro pequeño pueblo”, dijo. “Luego empezaron a llegar más y más. Pero no sabíamos que esas plantas nos iban a envenenar.

“¿De qué sirven los trabajos si propagan el cáncer por toda la parroquia de St. James?”

Por sus esfuerzos, Lavigne recibió el Premio Ambiental Goldman en 2021 y ha sido nombrada en la lista de impacto "50 sobre 50" de Forbes. Ella habló en la Reunión del Congreso sobre Justicia Ambiental en Washington, DC, en 2019 y dio la bienvenida al Administrador de la Agencia de Protección Ambiental, Michael Regan, a la parroquia de St. James el año pasado.

Miembro de toda la vida de la Iglesia Católica de St. James, Lavigne dijo que su fe la ha animado a lo largo de su viaje, y que su trabajo de defensa la ha acercado a Dios.

“Sé que me tiene aquí por una razón, así que quiero hacer su voluntad”, dijo Lavigne. “Quiero hacer el trabajo que él quiere que haga. Puso una pelea en mí que ni siquiera puedo explicar. Me he acercado a él. Y estoy muy contento de estar más cerca de él porque ahora podemos luchar contra cualquier cosa”.

La Medalla Laetare (pronunciado lay-TAH-ray) se llama así porque su destinatario se anuncia cada año en celebración del Domingo Laetare, el cuarto domingo de Cuaresma en el calendario de la Iglesia. “Laetare”, la palabra latina para “regocijo”, es la primera palabra en la antífona de entrada de la Misa de ese domingo, que ritualmente anticipa la celebración de la Pascua. La medalla lleva la inscripción en latín “Magna est veritas et praevalebit” (“La verdad es poderosa y prevalecerá”).

Establecida en Notre Dame en 1883, la Medalla Laetare fue concebida como una contraparte estadounidense de la Rosa Dorada, un honor papal anterior al siglo XI. La medalla se otorga anualmente en Notre Dame a un católico “cuyo genio ha ennoblecido las artes y las ciencias, ilustrado los ideales de la Iglesia y enriquecido el patrimonio de la humanidad”.

Los ganadores anteriores de la Medalla Laetare incluyen al general de la Guerra Civil William Rosecrans, el tenor de ópera John McCormack, el presidente John F. Kennedy, la fundadora de Catholic Worker Dorothy Day, el novelista Walker Percy, el vicepresidente Joe Biden, el presidente de la Cámara John Boehner, el cardenal Joseph Bernardin , el activista laboral Monseñor George G. Higgins, el compositor de jazz Dave Brubeck, el cantante Aaron Neville y el actor Martin Sheen.

Video: sharon lavigne