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Las anguilas eléctricas pueden producir pulsos eléctricos de 600 voltios hasta 400 veces por segundo. Estos pulsos de alto voltaje son tan fuertes que activan remotamente las neuronas dentro de la presa, provocando espasmos en sus músculos. Esto inmoviliza al animal para que la anguila eléctrica pueda tragarse entera a su presa.

Los humanos han sido atacados y asesinados por anguilas eléctricas, pero estrictamente en defensa y no por comida.

El profesor Kenneth Catania, de la Universidad de Vanderbilt, ha descubierto que la descarga de alto voltaje de la anguila no activa directamente los músculos del animal de presa. Más bien, los pulsos de alto voltaje actúan como un control remoto que secuestra el sistema nervioso del animal hasta el punto de que no puede controlar sus propios músculos y sufren espasmos.

El profesor Catania describe la acción impactante de la anguila eléctrica como un 'taser' biológico que causa una incapacidad neuromuscular temporal. Al igual que los Taser, los pulsos eléctricos de la anguila eléctrica provocan un "bloqueo" muscular al activar el sistema nervioso del objetivo.

Una anguila eléctrica adulta puede generar hasta 600 a 860 voltios de electricidad en ráfagas cortas e intensas, lo que la convierte en el generador de bioelectricidad vivo más potente.

¿Una anguila eléctrica atacará a un humano?

Sí, se sabe que las anguilas eléctricas atacan a los humanos.

Al atacar, las anguilas eléctricas salen del agua y presionan sus mandíbulas inferiores contra un brazo, una pierna o incluso hasta el pecho. Al mismo tiempo, generan una intensa ráfaga de electricidad de alto voltaje. Aunque el amperaje es bajo, una explosión sostenida podría incapacitar a una persona hasta el punto de ahogarse.

Aquí hay una serie de fotos del laboratorio del profesor Catania que muestran una anguila eléctrica atacando una cabeza de caimán falsa.

Anguila eléctrica atacando caimanes falsos. Credit Kenneth Catania, Universidad de Vanderbilt

Incluso ha experimentado usando su propio brazo; vea el video a continuación:

Las anguilas eléctricas atacarán a los animales grandes. Hay numerosos relatos de pescadores que atrapan anguilas eléctricas y que un caimán ataca a la anguila para comer. En cada caso que he estudiado, la anguila sorprende al caimán hasta el punto de que se da por vencido o muere.

¡Mira lo que sucede cuando este caimán, una especie de cocodrilo sudamericano, se mete con la anguila eléctrica equivocada! ¡Ese es un cocodrilo muerto!

¿Por qué las anguilas eléctricas atacan a los animales grandes?

¿Por qué este pez atacaría a un animal más grande que él? Los investigadores postulan que la anguila eléctrica está protegiendo su territorio y fuente de alimento. Estas criaturas se han adaptado a vivir en áreas donde el nivel freático fluctúa estacionalmente, y las anguilas a menudo pueden quedar atrapadas en estanques, lodazales y meandros relativamente pequeños a medida que el agua retrocede. Se han adaptado a estas condiciones respirando aire.

Dado que dependen de los peces disponibles en dicho estanque para alimentarse, las anguilas querrán disuadir a cualquier animal grande, en particular a otro depredador, de establecerse en su territorio.

En 1800, el explorador Alexander von Humboldt estaba intrigado por la anguila eléctrica. Cuando llegó a un pueblo en la selva amazónica, los lugareños le dijeron que podían pescar anguilas “pescando con caballos”.

Condujeron una manada de treinta caballos a un estanque poco profundo lleno de anguilas eléctricas y se produjo una conmoción. Los caballos que chillaban y pateaban fueron atacados por anguilas que saltaban fuera del agua para defenderse. Dos caballos se hundieron en el agua y murieron antes de que las anguilas se quedaran sin carga eléctrica. Solo entonces los aldeanos locales entraron al agua para capturar algunas anguilas.

Durante los siguientes doscientos años, la mayoría de la gente pensó que la historia era tan inusual que Humboldt debió haberla inventado. Pero la investigación del profesor Catania ha demostrado que el relato de Humboldt coincide con sus experimentos de laboratorio con anguilas atacando.

Fíjate bien en la siguiente ilustración de Robert Schomburgk, basada en el relato de Humboldt. Muestra claramente las anguilas saliendo del agua para electrocutar a los caballos.

“Pescando con caballos” en el Amazonas, grabado de Robert Schomburgk, de “The Naturalist's Library, vol. V Parte II”

¿Por qué la anguila saldría del agua para sorprender a un gran intruso, como un caballo o un ser humano?

Puedes visualizar una anguila como una batería grande, con un polo positivo en el extremo de la boca y un polo negativo en el extremo de la cola. La electricidad fluye del polo positivo al polo negativo. Cuando una anguila está totalmente sumergida, la corriente es conducida por el agua, cerrando el circuito.

La anguila puede hacer que el choque sea más intenso saltando fuera del agua y haciendo que la electricidad viaje por el cuerpo del atacante hasta llegar al polo negativo. La anguila presiona su barbilla, el polo positivo, contra el cuerpo del atacante y se eleva tan alto como puede alcanzar para que la electricidad viaje hacia abajo a través del cuerpo del atacante.

Mira al profesor Catania explicar cómo la acción de salto de la anguila aumenta la intensidad de su ataque.

¿Puede una anguila eléctrica matarte?

Las anguilas eléctricas han matado a personas en América del Sur, muy probablemente por ahogamiento después de recibir una descarga eléctrica. No hay muchos casos bien documentados de muerte por anguila, pero la descarga de una anguila eléctrica es lo suficientemente fuerte como para hacer que una persona salte de dolor y caiga incapacitada al agua. Aunque el amperaje se considera demasiado bajo para causar daños permanentes a los seres humanos, una ráfaga sostenida de alto voltaje intenso podría causar una insuficiencia cardíaca o respiratoria. A 600 – 800 voltios, la descarga está en el mismo rango que muchos desfibriladores.

Una ráfaga sostenida de pulsos de alto voltaje podría incapacitarlo fácilmente el tiempo suficiente para ahogarse.

Sería una tontería entrar al agua en cualquier lugar donde se sepa que las anguilas eléctricas habitan en estanques o ríos.

¿Dónde viven las anguilas eléctricas?

Las anguilas eléctricas están ampliamente distribuidas en el norte de Sudamérica. El rango se extiende por Brasil, las Guayanas, Surinam, Venezuela, Colombia, Ecuador y Perú. Vive principalmente en los charcos turbios y tramos tranquilos de las cuencas media y baja de los ríos Amazonas y Orinoco. Investigaciones recientes muestran que una especie recién descubierta, E voltai, vive en las aguas más rápidas de las tierras altas de Brasil.

A pesar del nombre, la anguila eléctrica no es una anguila, sino un pez cuchillo, más estrechamente relacionado con el bagre y la carpa. Las anguilas eléctricas pueden crecer hasta 8 pies de largo (2,5 metros) y pesar hasta 44 libras (20 kilogramos).

Aquí hay un video que muestra el hábitat típico de una anguila eléctrica en el Amazonas. Mira lo que sucede cuando este científico encuentra una anguila en el agua fangosa.

¿Por qué las anguilas eléctricas respiran aire?

Aunque estos peces viven en el agua, se han adaptado a respirar aire y salen a la superficie con frecuencia.

Puedes imaginar que a medida que los pequeños estanques y arroyos se secan, el agua se vuelve fangosa y turbia. Para adaptarse a tales condiciones cambiantes, las anguilas se han convertido en respiradores de aire obligados, lo que significa que las anguilas deben salir a la superficie para tomar aire periódicamente.

La boca de una anguila eléctrica tiene muchos pliegues para aumentar la superficie y una membrana mucosa para absorber el oxígeno del aire. Estas adaptaciones especiales satisfacen las necesidades de respiración de los peces y pueden respirar aire, en lugar de tener que depender de las branquias en las aguas cálidas, pobres en oxígeno y, a menudo, fangosas.

¿Cómo encuentran las anguilas eléctricas a sus presas?

Las anguilas eléctricas no solo pueden electrocutar a sus presas directamente, sino que también han refinado su sistema eléctrico hasta el punto de que pueden usar las señales para navegar y comunicarse.

¡Incluso pueden hacer que sus presas se revelen sin importar cuán bien escondidas estén!

Las anguilas eléctricas emiten un flujo constante de pulsos eléctricos débiles para crear un campo a su alrededor. Usando electrorreceptores y sensores de movimiento en la piel, las anguilas monitorean constantemente este campo e inmediatamente detectan cualquier cambio en el entorno o cualquier movimiento causado por otro pez.

¡La electrorrecepción es una habilidad sensorial bastante asombrosa, compartida con algunas otras criaturas únicas! Más información ¿Cuántos sentidos tienen los tiburones? (¡Electrorecepción simplificada!) y ¿Qué es un ornitorrinco? (Con veneno, huevos, picos de pato y receptores eléctricos).

Una vez que una anguila detecta un pez en el agua turbia, puede usar un ataque de dos fases para capturar a la presa.

Primero, emite dos o tres pulsos fuertes, tanto como 600 voltios. Estos pulsos de alto voltaje actúan como un control remoto que secuestra el sistema nervioso del animal, estimulando los músculos de la presa. Los músculos contraídos se contraen y generan ondas que revelan el escondite del animal.

Así es, si una anguila no está segura de si un objeto está vivo y vale la pena atacarlo, ¡puede hacer que se mueva para ver si es adecuado para una comida!

Imagina tratar de esconderte de un depredador (o de tu propio monstruo de dormitorio) cuando la criatura tiene la capacidad de hacerte temblar involuntariamente hasta que reveles tu escondite. ¡Esta es la materia de las pesadillas infantiles!

Usando sus sensibles detectores de movimiento de agua (los neuromasts), la anguila puede localizar la ubicación exacta de la presa que se mueve.

Una vez que el objetivo está dentro del alcance, la anguila suelta una andanada de descargas rápidas de alto voltaje que provocan contracciones musculares aún más intensas, incapacitando a la presa. Esto es similar a un 'taser' biológico, que causa un 'bloqueo' muscular.

Este ataque ocurre rápidamente; las anguilas pueden congelar temporalmente todos los movimientos del cuerpo de los peces en solo 3 milisegundos, ¡o tres milésimas de segundo!

Al enrollarse, la anguila eléctrica puede hacer que las descargas sean aún más intensas al superponer los campos eléctricos generados en cada extremo del órgano eléctrico.

Una vez que la presa está inmovilizada, la anguila eléctrica puede tragar su comida entera.

Según el profesor Catania, toda la secuencia de ataque tiene lugar en menos de un segundo mientras la anguila continúa su andanada de alto voltaje. Primero, los pulsos de alto voltaje paralizantes. En segundo lugar, un golpe rápido hacia la presa. Y tercero, succiona a la presa con sus fauces.

Mira al profesor Catania explicar la secuencia de ataque usando una anguila viva y algunos gráficos ilustrativos.

¿De qué se alimentan las anguilas eléctricas?

Las anguilas eléctricas se alimentan principalmente de peces, pero con gusto se alimentan de anfibios e incluso de aves y pequeños mamíferos. Tienen dientes pequeños y prefieren ir tras presas que puedan tragar enteras.

Como hemos visto, atacarán a los animales más grandes en defensa cuando sea necesario, pero no para comer.

¿Cómo producen electricidad las anguilas eléctricas?

Las anguilas eléctricas tienen miles de células musculares, cada una de las cuales crea pequeñas cantidades de corriente eléctrica. Cuando se combinan, 6000 células musculares trabajando juntas pueden generar hasta 600 voltios. Compare esto con los 120 voltios de un enchufe de pared doméstico en América del Norte.

Tres órganos eléctricos especializados constituyen alrededor del 80 por ciento del cuerpo de la anguila eléctrica. Estos son el órgano eléctrico principal, el órgano de Hunter y el órgano de Sachs. Los órganos vitales como el corazón y el hígado están muy apretados en la parte frontal del cuerpo de la anguila.

Cada órgano eléctrico está lleno de pilas de miles de células en forma de disco llamadas electrocitos. Normalmente, los electrocitos bombean iones de sodio y potasio para mantener una carga negativa dentro de la célula y una carga positiva en el exterior. El cerebro del pez envía una señal a través de su sistema nervioso al electrocito para abrir las puertas de iones. Los iones cargados positivamente fluyen de regreso al electrocito.

Los electrocitos están dispuestos de modo que haya dos lados con patrones de carga opuestos. Estas cargas alternas pueden impulsar una corriente, convirtiendo el electrocito en una batería biológica.

La anguila puede realizar una descarga de alto voltaje coordinando las señales nerviosas para que lleguen a cada célula exactamente al mismo tiempo. Cuando esto sucede, las pilas de electrocitos actúan como miles de baterías en serie. La diminuta carga de cada electrocito se suma para formar una descarga eléctrica de alto voltaje que puede viajar varios metros.

Mire este video informativo para aprender cómo los peces producen electricidad.

¿Alguna vez ha recibido una descarga accidental de la corriente doméstica de 120 voltios? Incluso un encuentro momentáneo con una lámpara en cortocircuito o una herramienta eléctrica es una experiencia memorable. Una vez que haya experimentado 120 voltios, ¡imagine cómo se sentirían 600 voltios! No es demasiado difícil imaginar que un choque tan intenso podría provocar daños graves o la muerte.

Tres especies de anguila eléctrica: incluido el generador de bioelectricidad vivo más potente

Anguila eléctrica (E. electricus) en el Acuario de Nueva Inglaterra, Boston, MA. Crédito Steven G. Johnson, Wikipedia CC-by-SA

El análisis de ADN realizado por de Santana et al (2019) ha revelado que en realidad hay tres especies de anguila eléctrica: la previamente conocida Electrophorus electricus, junto con E. voltai y E. varii.

Una de estas especies recién descubiertas, E. voltai, califica como el generador de bioelectricidad vivo más fuerte conocido por la ciencia. Este extraordinario pez puede generar una descarga de 860 voltios, un gran salto de los 650 voltios registrados previamente por las anguilas eléctricas.

Cada una de las tres especies tiene un rango claramente definido. E. electricus vive en la región del Escudo Guayanés, E. voltai en el Escudo Brasileño, un altiplano más al sur, y E. varii habita en las aguas de corriente lenta de la cuenca del Amazonas.

¿Cómo se comunican las anguilas eléctricas?

Las anguilas eléctricas se comunican mediante descargas débiles de sus órganos eléctricos.

Las anguilas pueden variar la duración de cada pulso eléctrico y el lapso de tiempo entre pulsos. Las diferencias entre los pulsos permiten a las anguilas distinguir entre machos y hembras, y cada individuo tiene un patrón de firma reconocible propio.

Al variar la frecuencia de los pulsos eléctricos, las anguilas pueden comunicarse con otras anguilas sobre su sexo y receptividad sexual, especialmente durante la temporada de reproducción.

Usando su impresionante conjunto de biosensores, las anguilas eléctricas pueden detectar fácilmente estas señales eléctricas y pueden descifrar fácilmente información vital sobre cada una de las otras anguilas que comparten el mismo estanque o tramo de agua.

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Datos divertidos sobre las anguilas eléctricas

  • En América del Sur, las anguilas eléctricas se conocen como poraquê , ¡la que te pone a dormir! Los lugareños usan el aceite para tratar el reumatismo, la osteoporosis y las picaduras de insectos y serpientes.
  • Los primeros intentos de entender la electricidad hicieron uso de anguilas eléctricas. Michael Faraday, el famoso pionero eléctrico, envió una anguila eléctrica desde Guyana para sus experimentos eléctricos.
  • La anguila eléctrica inspiró el diseño de la primera batería eléctrica.
  • ¡Las anguilas eléctricas se han utilizado para brindar un poco de alegría festiva y para que la gente se llene de energía para Navidad!

Referencias

de Santana, CD, Crampton, WGR, Dillman, CB et al. 2019. Diversidad de especies inesperada en anguilas eléctricas con una descripción del generador de bioelectricidad vivo más fuerte. Comunicación Nacional 10, 4000 (2019). https://doi.org/10.1038/s41467-019-11690-z

Catania, KC, 2015. Las anguilas eléctricas concentran su campo eléctrico para inducir fatiga involuntaria en presas que luchan. Current Biology, 25(22), pp.2889-2898.

Catania, Kenneth, 2020. Grandes adaptaciones: topos de nariz estrellada, anguilas eléctricas y otros cuentos de los misterios de la evolución resueltos. Capítulo 6: Me tuviste a 500 voltios.

Foto de encabezado de anguila eléctrica por Scott en Flickr Creative Commons SA-by-2.0


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¿Puede una anguila eléctrica matar humanos?

Las muertes humanas por anguilas eléctricas son extremadamente raras. Sin embargo, las descargas múltiples pueden causar insuficiencia respiratoria o cardíaca, y se sabe que las personas se ahogan en aguas poco profundas después de una sacudida aturdidora.

¿Pueden las anguilas eléctricas matar a un cocodrilo?

¿Puedes sobrevivir a una descarga eléctrica de anguila?

¿Qué tan doloroso es la descarga eléctrica de anguila?

La descarga promedio de una anguila eléctrica dura alrededor de dos milésimas de segundo. El dolor no es abrasador, a diferencia de, por ejemplo, meter el dedo en un enchufe de la pared, pero no es agradable: una breve contracción muscular, luego entumecimiento. Para los científicos que estudian al animal, el dolor viene con el territorio profesional.

Video: can an electric eel kill you