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El cáncer no siempre causa la muerte, pero se estima que más de 600 000 personas morirán de cáncer en los Estados Unidos en 2021.

El pronóstico del cáncer puede depender en gran medida de la etapa del cáncer, siendo el cáncer terminal aquel que no se puede curar ni tratar. A veces también se le llama cáncer en etapa terminal. Cualquier tipo de cáncer puede convertirse en cáncer terminal.

Cuando el cáncer se detecta temprano, es más fácil de tratar y es más probable que termine con una recuperación completa. Muchas veces, un cáncer detectado a tiempo puede curarse mediante un procedimiento quirúrgico y, posiblemente, alguna quimioterapia de seguimiento.

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Cómo el cáncer causa la muerte

Aunque el cáncer puede provocar la muerte, no es necesariamente el cáncer lo que hace que alguien muera. Las causas de muerte por cáncer pueden incluir:

  • Insuficiencia orgánica debido al tamaño y estrés de un tumor
  • Complicaciones durante la cirugía
  • Rotura de órgano debido al tamaño del tumor
  • Infección debida a la capacidad del sistema inmunitario para combatir enfermedades durante el tratamiento contra el cáncer

Dado que todos los órganos de nuestro cuerpo se conectan de una forma u otra, todo lo que se necesita es que uno comience a apagarse y el resto puede comenzar a hacer lo mismo. Al final, la persona con cáncer fallece.

Dependiendo del tipo de cáncer, la causa de la muerte puede variar. Aquí hay algunos detalles más sobre cómo el cáncer puede causar la muerte.

Huesos

La hipercalcemia maligna es uno de los trastornos más comunes que se encuentran en pacientes con cáncer en etapa avanzada y afecta hasta al 44 % de los pacientes.??

A medida que avanza el cáncer, algunas de las células cancerosas encuentran una forma de llegar al torrente sanguíneo. Cuando esto sucede, estas células cancerosas pueden viajar fácilmente por todo el cuerpo. Muchos pacientes con cánceres en etapa avanzada experimentarán hipercalcemia maligna porque una gran cantidad de flujo de sangre pasa por nuestra médula ósea todos los días. Este alto nivel de flujo sanguíneo permite que las células cancerosas accedan fácilmente a nuestros huesos.

Una vez que la célula cancerosa encuentra un lugar en la médula ósea para instalarse, se multiplica e invade la médula ósea sana.

Los síntomas de hipercalcemia maligna pueden ser vagos, pero un análisis de sangre rápido para verificar los niveles de calcio ayudará a su equipo médico a diagnosticar y tratar esta afección.

Sin embargo, la hipercalcemia tampoco da como resultado una diseminación significativa del cáncer a los huesos. Otro mecanismo primario de hipercalcemia en pacientes con cáncer avanzado es el síndrome paraneoplásico, que está relacionado con la producción del péptido relacionado con la hormona paratiroidea (PTHrp). En este caso, la hipercalcemia no causa una propagación significativa a los huesos.

Cerebro

La hernia cerebral es una ocurrencia común para aquellos que tienen cáncer. La hernia cerebral es posible tanto con cáncer que se origina en el cerebro como con cáncer que se ha diseminado al cerebro.

La hernia cerebral ocurre cuando el cerebro se queda sin espacio dentro del cráneo y trata de encontrar una manera de hacer espacio encontrando pliegues o aberturas con espacio disponible.

Si bien una hernia cerebral puede ocurrir por muchas razones, lo más probable es que se deba al crecimiento del cáncer dentro del cerebro cuando alguien tiene cáncer.

Los síntomas más comunes de hernia cerebral son:

  • Dolores de cabeza severos
  • Alta presión sanguínea
  • pulso irregular
  • Ataque al corazón
  • Entrar en coma
  • Pérdida de reflejos como parpadear, tragar, pupilas que reaccionan a la luz.

Seno

Dos de las principales causas de muerte de las personas con cáncer de mama son:

  • Trombosis venosa
  • Embolia pulmonar

Ambas condiciones provienen de coágulos de sangre.

Dado que una de las muchas cosas que hacen los tumores es secretar una sustancia que aumenta la capacidad de coagulación de la sangre, aumenta el riesgo de coágulos de sangre potencialmente mortales. Un estudio encontró que las mujeres con cáncer de mama tienen de tres a cuatro veces más riesgo de un coágulo de sangre mortal que las mujeres sin cáncer.

El peligro de los coágulos de sangre no es simplemente su existencia; es lo que sucede cuando estos coágulos se desprenden de donde se formaron.

Dado que la sangre fluye por todo el cuerpo y no está asignada para permanecer en un área pequeña, estos coágulos pueden comenzar en la pantorrilla. Sin embargo, pueden terminar atascados en otra parte de su cuerpo, como su cerebro o pulmones. Cuando el coágulo de sangre se aloja en una de estas áreas, el flujo de sangre se interrumpe y el resultado puede ser mortal.

Los síntomas de un coágulo de sangre incluyen:

  • Dolor
  • Hinchazón
  • Opresión
  • Enrojecimiento
  • Calor en tu pierna

Si experimenta alguno de estos síntomas, es esencial que se comunique con su proveedor de atención médica de inmediato.

Los coágulos de sangre pueden ocurrir en muchos otros tipos de cánceres avanzados. No son un problema exclusivo de las personas con cáncer de mama.

cervical/vaginal

Al igual que el cáncer de mama, el cáncer de cuello uterino también aumenta el riesgo de coágulos de sangre.?

También existe el riesgo de que un tumor en esta área bloquee el uréter y provoque un reflujo de orina, similar a tener una manguera de jardín torcida.

Este bloqueo también influye en el riesgo de una afección llamada uremia. La uremia ocurre cuando los riñones dejan de filtrar adecuadamente los desechos del cuerpo y, por lo tanto, regresan al torrente sanguíneo. Cuando esto sucede, su cuerpo generalmente se encuentra en las etapas finales de la insuficiencia renal.

La uremia no se puede revertir sin diálisis o un trasplante de riñón.

Tracto gastrointestinal

Con cáncer o tumores dentro de la región abdominal, existe el riesgo de que crezcan tanto que obstruyan el flujo de desechos a través de órganos vitales como los intestinos ? ?? O bien, estos tumores pueden crecer a través de la pared del intestino o el estómago, causando una agujero que permite que el contenido se derrame en la cavidad intestinal, lo que puede causar una infección grave.

En ambos casos, existe un riesgo significativo de infección, especialmente para las personas con cáncer colorrectal.

Pulmones

Para las personas con cáncer, existe una mayor probabilidad de insuficiencia respiratoria. De hecho, la insuficiencia respiratoria es una de las principales razones por las que alguien ingresa en una unidad de cuidados intensivos (UCI) y es una de las principales causas de muerte para las personas con cáncer.

Dado que los tratamientos contra el cáncer a menudo afectan el sistema inmunológico del cuerpo, las infecciones son más fáciles de adquirir.

Si bien existen muchas causas para la insuficiencia respiratoria, cuando se trata de una persona con cáncer, la neumonía es la razón más común.

Cómo se diagnostica la etapa terminal

Diagnosticar cualquier cosa como etapa final implica más que una simple mirada a la información en el gráfico. En general, hay dos puntajes diferentes, o evaluaciones de riesgo, considerados en un diagnóstico de etapa final. Éstos incluyen:

  • Escala de rendimiento de Karnofsky: Esto da una puntuación entre 0 y 100, identificando si el cuerpo está funcionando normalmente o si la función normal está alterada. Una persona sin problemas médicos recibirá un 100. Cuando un proveedor señale una puntuación inferior a 30, lo que identifica a su paciente como que necesita asistencia especial, el seguro comenzará a cubrir la atención de enfermería en el hogar o cuidados paliativos.
  • Puntaje de pronóstico paliativo: esto analiza menos el estado objetivo en el que se encuentra una persona y se trata más de las estadísticas. Buscarán síntomas como la falta de hambre junto con la presencia de glóbulos blancos y linfocitos. El objetivo de la puntuación de pronóstico paliativo es medir el estado físico del paciente mientras participa en un programa de cuidados paliativos.

Tanto las puntuaciones de Karnofsky Performance como Palliative Prognosis ayudan a guiar al personal médico y a la familia a través de opciones para:

  • Tratos
  • Objetivos de atención
  • Discutir los arreglos para el final de la vida

Si bien estos puntajes pueden ayudar a reducir el marco de tiempo esperado, son simplemente estimaciones. Lo que podrían ser tres meses en el papel podrían convertirse rápidamente en dos semanas, mientras que un mes puede convertirse en seis meses.

Si bien la ciencia puede proporcionarnos mucha información sobre cuándo esperar la muerte, no es más que una estimación.

Que esperar

Al enfrentarse a las semanas y días finales del cáncer, la experiencia de cada persona es diferente. Dado que cada experiencia es diferente, es difícil dar una lista de verificación exacta de los signos, síntomas o experiencias que se pueden esperar.

Algunas personas encuentran consuelo al sus sentimientos y lo que están experimentando con sus allegados. A otros les resulta demasiado difícil discutir y prefieren evitar el tema por completo. Dado que se trata de una decisión tan personal, es útil que las personas sean sinceras sobre su deseo de discutir o evitar este tema. Cuando los que están a su alrededor saben lo que alguien quiere, es más fácil para ellos brindar apoyo durante esta transición.

Muchas personas encuentran consuelo al saber que probablemente perderán el conocimiento antes de morir. Por lo tanto, no se darán cuenta de lo que está sucediendo, muy similar a quedarse dormido y no escuchar la alarma.

Uno de los signos clave de la proximidad de la muerte es un aumento en el sueño y la sensación de debilidad.

Habrá momentos en los que tengan los ojos cerrados y no parezcan responder. Aunque sus ojos estén cerrados no significa que no puedan oírte. Muchos estudios muestran que la audición podría ser el último sentido que se pierde.

Es importante seguir hablando con tus seres queridos, darles palabras de consuelo y recordar decirles cuando salgas o entres de la habitación.

También hay cambios en la respiración, junto con una pérdida del control de los intestinos y la vejiga provenientes del cuerpo, lo que permite que los músculos que normalmente no se relajan se relajen. Si están en casa recibiendo atención a través de un hospicio, la enfermera del hospicio tiene formas de proteger la cama y también de mantener a su ser querido limpio y cómodo.

A medida que el cuerpo comienza el proceso natural de morir, se producen muchos cambios físicos. Si bien puede ser angustioso ver estos cambios, no significa que su ser querido esté angustiado o dolorido.

Muchas veces, cuando alguien se está muriendo, las personas que lo rodean tienen preocupaciones razonables sobre la comodidad de su ser querido. Si bien las enfermeras y los proveedores de atención médica harán todo lo posible para que se sientan cómodos, es una buena idea informarles si su ser querido parece más inquieto de lo normal, ya que esto puede ser una señal de incomodidad. El proveedor médico puede considerar cambiar el plan de tratamiento.

Eventualmente, llegará un momento en que la persona moribunda no querrá comer ni beber.

Tratar de obligarlos a comer o beber solo creará angustia y hará que la transición sea más difícil. Puede intentar darles pequeños trozos de hielo o pequeños sorbos de líquidos si tienen sed o la boca seca. Algunas personas también parecen encontrar consuelo al ponerse bálsamo labial en los labios secos o con un hisopo de agua alrededor de los labios.

Cuando alguien se está muriendo, el bombeo del corazón se vuelve más débil, por lo que la circulación se reduce a las extremidades como manos, brazos, piernas y pies. Esto hace que la persona moribunda se sienta fría al tacto.

Puede mantenerlos calientes con calcetines gruesos o mantas, pero no con una manta térmica. Las mantas térmicas pueden hacer que se sobrecalienten o quemarlas si están defectuosas. Dado que a menudo no pueden expresar sus pensamientos con claridad, es probable que no puedan decirle si la manta se está calentando demasiado.

A medida que alguien con cáncer se acerca a la muerte, a menudo dirá cosas que no tienen sentido o que están completamente fuera de lugar para ellos.

Es posible que empiecen a gritarte o a empujarte, lo que puede ser difícil para ti y para cualquier persona que reciba este comportamiento inusual. Recuerde, este comportamiento no se trata de usted. Es simplemente parte del proceso. No saben que están actuando fuera de lugar porque la química del cuerpo está desequilibrada.

A medida que alguien se acerca al final, más desequilibradas se vuelven las sustancias químicas del cuerpo. Esto suele ser unas pocas horas o días antes de la muerte. En este punto, la respiración se vuelve irregular, a veces ruidosa, y no pueden despertarse en absoluto.

Una palabra de Verywell

El cáncer es un diagnóstico difícil de procesar tanto para el paciente como para su familia. Si está pasando por este momento difícil, recuerde crear algo de tiempo para el cuidado personal. Comuníquese con un consejero, terapeuta o profesional de la salud mental para que lo ayude a sobrellevar la ansiedad, la depresión, el estrés y el duelo que experimentará.

Ayudar a un ser querido al final de su vida puede afectar su bienestar, incluso en las situaciones más ideales. Siempre es una buena idea pedir ayuda a un programa de cuidados paliativos, contratar a una enfermera a domicilio o involucrarse en un hospicio. Tener un profesional disponible para responder preguntas y asegurarse de que todo esté lo mejor posible es útil.

También es útil rodearse de un grupo de amigos o seres queridos que puedan ser su equipo de apoyo personal en este momento. Estas son personas que te ayudarán a reír cuando necesites un poco de alivio cómico, pero también te permitirán llorar sobre su hombro durante los momentos difíciles. Ellos son los que te recordarán comer, se ofrecerán a hacer mandados y se sentarán contigo en silencio para que sepas que no estás solo. Tener algunas buenas personas a tu alrededor durante este tiempo te ayudará a aliviar el estrés y te permitirá pasar por el proceso de duelo.

En última instancia, es importante recordar que no tiene que mantener todo junto todo el tiempo. No necesita tener todas las respuestas, y no necesita manejar esta situación correctamente. Cuando las cosas se pongan difíciles, permítase un poco de gracia y recuerde que está haciendo lo mejor que puede.

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