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Solo los EE. UU. desperdician 133 mil millones de libras de alimentos cada año. Eso es un valor de $ 161 mil millones, o el 31% de todo el suministro de alimentos y una cuarta parte de todos los desechos sólidos municipales. Mientras tanto, 38 millones de estadounidenses padecen inseguridad alimentaria.

El desperdicio de alimentos no es solo una oportunidad perdida para millones de personas hambrientas; también es un problema climático masivo. El 31 % de los alimentos desperdiciados significa que el 31 % de la energía, el agua y los materiales utilizados para cultivarlos, cosecharlos, empaquetarlos, distribuirlos y almacenarlos también se usan en vano. El resultado es el equivalente en peso de 5,5 millones de autobuses escolares de alimentos desechados, que se dejan pudrir en vertederos donde emitirán cantidades catastróficas de gases de efecto invernadero.

Aquí hay una descripción general de dónde proviene el desperdicio de alimentos, cómo afecta al planeta y qué puede hacer para ayudar en el hogar.

Fuentes de desperdicio de alimentos

Westend61 / Getty Images

La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. evalúa el desperdicio de alimentos de cinco sectores generadores: institucional, comercial, industrial, residencial y bancos de alimentos.

Los residuos institucionales son los que provienen de oficinas, hospitales, asilos, cárceles y prisiones, y universidades. Los desechos comerciales provienen de supermercados, restaurantes, hoteles y otros vendedores de alimentos. Los desechos industriales se generan a través de la fabricación y el procesamiento de alimentos y bebidas. Y los residuos domésticos son los que se producen en casa.

La EPA no evalúa el desperdicio de alimentos a nivel agrícola, es decir, los alimentos que quedan en el campo "debido a los bajos precios de los cultivos o a que hay demasiados cultivos disponibles", lo que Feeding America señala que también es un gran problema.

El sector industrial, es decir, la fabricación y el procesamiento de alimentos, es el mayor generador de desechos de todos, con un 39 %. Aproximadamente el 30% es comercial, el 24% residencial y el 7% institucional.

El desperdicio de los bancos de alimentos es minúsculo, según el Informe de alimentos desperdiciados de 2018 de la EPA. De los residuos clasificados como comerciales, el 55% proviene de restaurantes y el 28% de supermercados.

¿A dónde va la comida desperdiciada?

No todos los alimentos desperdiciados se envían a vertederos e incineradores. Así es como se distribuyen esos desechos, según el informe de 2018 de la EPA.

  • 36% va a vertederos
  • 21% se convierte en alimento para animales
  • El 10% se convierte en biogás y biosólidos a través de la digestión anaeróbica.
  • 9% regresa al suelo a través de la aplicación al suelo
  • 8% es incinerado
  • 7% es donado
  • El 4% se utiliza para alimentar plantas de tratamiento de aguas residuales y alcantarillado.
  • 3% se composta
  • 2% se utiliza para el procesamiento bioquímico

El consumo de agua

Pgiam/Getty Images

UNICEF dice que más de 2 mil millones de personas "viven en países donde el suministro de agua es inadecuado". Para 2025, hasta la mitad de la población mundial podría vivir en regiones que se considerarán "con escasez de agua".

A medida que el clima se calienta, veremos más escasez de lluvia, pero el Foro Económico Mundial dice que parte del problema es el uso excesivo y la mala infraestructura y gestión.

Casi una cuarta parte de toda la tierra cultivada en la Tierra se utiliza para la agricultura de regadío, dice el Banco Mundial, porque "la agricultura de regadío es, en promedio, al menos dos veces más productiva por unidad de tierra que la agricultura de secano". La agricultura, como resultado, representa el 70% de las extracciones de agua del mundo.

Por supuesto, algunos cultivos requieren más agua que otros. Cualquiera que haya visto "Cowspiracy" sabe que la agricultura animal demanda la mayor cantidad de agua. Se ha estimado que se necesitan 660 galones de agua para producir una sola hamburguesa. Agregue tocino, queso, lechuga, tomate y un panecillo a esa hamburguesa y la huella hídrica total será de 830 galones, casi cinco veces la cantidad que bebe una persona en un año .

Necesidades de agua de diferentes alimentos

Esta es la cantidad de agua que se necesita para cultivar (y alimentar) alimentos comunes.

  • Bovino: 15.415 litros por kilogramo (1.847,12 galones por libra)
  • Cordero: 8.763 litros por kilogramo (1.050 galones por libra)
  • Carne de cerdo: 8.763 litros por kilogramo (1.050 galones por libra)
  • Pollo: 4.325 litros por kilogramo (518,25 galones por libra)
  • Leche de vaca: 1.020 litros por kilogramo (122,22 galones por libra)
  • Nueces: 9.063 litros por kilogramo (1.086 galones por libra)
  • Cultivos oleaginosos: 2.364 litros por kilogramo (283,27 galones por libra)
  • Fruta: 962 litros por kilogramo (115,27 galones por libra)
  • Verduras: 322 litros por kilogramo (38,58 galones por libra)

Similar a las estadísticas alarmantes de los EE. UU., la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estima que un tercio del suministro mundial de alimentos nunca se come. Eso significaría que casi una cuarta parte de las extracciones de agua de todo el mundo se utilizan para nada.

Para empeorar las cosas, la FAO advierte que si los hábitos no cambian ahora, la demanda mundial de agua podría aumentar en un 50% para 2030.

Carbono incorporado

Juan Silva / Getty Images

Los alimentos comienzan a producir dióxido de carbono desde el momento en que se planta la semilla o nace el animal, o incluso antes. Con el fin de alimentar a 7900 millones de personas en todo el mundo, a menudo se talan los bosques para dejar espacio a la agricultura. El Fondo Mundial para la Naturaleza dice que la producción de carne y soja es la culpable de más de dos tercios de la pérdida de hábitat en la Amazonía. (La organización también señala que hasta el 75% de la soja se produce para la alimentación del ganado).

La maquinaria que funciona con combustibles fósiles se utiliza para despejar bosques y preparar la tierra para plantar. Además, los árboles que cortan almacenan carbono que se libera a la atmósfera cuando se cortan.

Según un gráfico creado por Our World in Data, el proceso de cultivo representa una gran parte de las emisiones de gases de efecto invernadero de muchos cultivos, desde la carne de res hasta el queso, el café y el aceite de oliva. Son las emisiones que se producen en la explotación a través de las flatulencias del ganado, los fertilizantes y abonos, y la maquinaria. Los arrozales inundados, por ejemplo, producen más metano que las piscifactorías simplemente por existir.

Luego, están los gases de efecto invernadero asociados con la cosecha de alimentos (usando maquinaria), el procesamiento (con una gran cantidad de energía), el transporte (a través de camiones y aviones que funcionan con combustibles fósiles), el envasado (a menudo en plásticos que producen su propia carga de GEI). emisiones) y almacenándolo en ambientes de temperatura controlada.

WWF dice que las emisiones de la producción de alimentos solo en los EE. UU. equivalen a las generadas por 32,6 millones de automóviles. El "carbono incorporado" es la suma de las emisiones que ha creado su comida antes de que llegue a su plato.

Emisiones previas al consumo por tipo de alimento
Tipo de comida CO2 equivalente por kilogramo
Carne de res 60
Queso 21
Chocolate 19
Café 17
aceite de palma 8
Aceite de oliva 6
Arroz 4
Tomates 1.4
Leche de soja 0.9
manzanas 0.3

El problema del embalaje

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Según datos de la EPA, en 2018 se generaron la asombrosa cantidad de 82,2 millones de toneladas de plástico (8 % más que en 2000 y 56 % más que en 1980). Se informó que el 54 % se recicló, el 9 % se incineró y el 37 % se envió a vertederos.

El plástico abunda en la industria alimentaria. En el supermercado, lo ves albergando de todo, desde bebidas hasta papas fritas y plátanos. Sin embargo, más allá de lo que ve, el material se usa mucho en la producción de alimentos, para proteger las plantas de plagas y marcas que podrían desfigurarlas, para cubrir cultivos y para transportar productos de las granjas a las fábricas y, finalmente, a los minoristas.

El plástico es tan popular para los alimentos porque es barato, liviano, flexible e higiénico. Desafortunadamente, tampoco es biodegradable y puede tardar cientos de años en descomponerse, según el tipo de plástico. Peor aún, los recipientes de plástico sellados con alimentos sin comer ralentizan la descomposición de los alimentos, lo que aumenta las emisiones de metano.

Los envases de plástico a menudo son inevitables, pero la cantidad de plástico producido podría reducirse potencialmente si no se desperdiciara en los 133 mil millones de libras de alimentos que terminan en los vertederos anualmente. En última instancia, evitar que los alimentos se desechen también podría significar menos emisiones de gases de efecto invernadero de la producción de plástico y menos contaminación plástica.

Emisiones por eliminación

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Una de las consecuencias más destructivas de desechar 133 mil millones de libras de alimentos por año es el metano que producen los materiales orgánicos cuando sus bacterias se descomponen. El 36 % de los desechos de alimentos que terminan en los vertederos pasa por un proceso llamado descomposición anaeróbica, lo que significa que se descompone lentamente con poco o nada de oxígeno. Este proceso libera 8,3 libras de metano por cada 100 libras de desperdicio de alimentos, sumando hasta 11 mil millones de libras de metano emitidas cada año.

El metano es el mismo gas de efecto invernadero que las vacas producen notoriamente a través de eructos y flatulencias. Según se informa, tiene 80 veces más poder de calentamiento atmosférico que su homólogo más conocido, el dióxido de carbono. Por supuesto, los alimentos producen principalmente metano cuando se pudren en los vertederos. Incinerarlo, que ocurre con solo el 8% de todos los desechos domésticos de alimentos, produce otros gases de efecto invernadero: CO2 y óxido nitroso (N2O).

Si pensabas que el metano era malo, imagina esto: el N2O tiene 310 veces la potencia del dióxido de carbono. En los Estados Unidos, el 7% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero son óxido nitroso. Alrededor del 10 % son metano y el 80 % dióxido de carbono (y se puede culpar a los automóviles por ello). Se estima que el desperdicio de alimentos es responsable de hasta el 8% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero provocadas por el hombre en todo el mundo.

Esfuerzos a gran escala para reciclar los desechos de alimentos

Recientemente, los esfuerzos para redirigir los desechos de alimentos de su destino en vertederos han alcanzado niveles industriales. En lugar de enconarse en los vertederos, los alimentos desechados se están convirtiendo en ropa, productos de belleza, biocombustibles y, sí, más alimentos.

Moda y belleza

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Un ejemplo destacado de reciclaje de desechos de alimentos para la moda proviene de la marca Piñatex, que convierte las hojas de piña de Filipinas en cuero a base de plantas. Este tipo de cosas se está haciendo en una variedad de sectores de desechos, con pieles de uva de la producción de vino y cáscaras de coco fibrosas. También ocurre en la belleza. Tomemos como ejemplo la marca británica UpCircle, que comenzó con una pequeña gama de productos para el cuidado de la piel hecha con posos de café usados ??recolectados en cafeterías de Londres.

El uso de desechos de alimentos para la formulación de productos de belleza es una práctica común hoy en día. Incluso hay una marca de velas, Further, que utiliza grasa de desecho purificada de los restaurantes de Los Ángeles en su producto exclusivo.

Biocombustible

El desperdicio de alimentos es una oportunidad para impulsar ciudades enteras. De hecho, algunas ciudades, incluidas Los Ángeles, Nueva York, Filadelfia y Salt Lake City, ya están usando (o al menos planean usar) biocombustibles como fuente de energía.

Así es como funciona: cuando se exponen a altas temperaturas, los hidrocarburos en los desechos húmedos de alimentos se descomponen y producen una sustancia similar al petróleo crudo. Este biocombustible se puede utilizar como una alternativa más ecológica a la electricidad tradicional o para impulsar vehículos. Se quema más limpio que el combustible tradicional y proviene de un recurso renovable.

Más comida

La Asociación de Alimentos Reciclados se asegura de que los subproductos de alimentos perfectamente comestibles se conviertan en algo delicioso y se devuelvan al mercado. Eso incluye pulpa de soya y almendras de la producción de leche vegana que se convierte en harina, pan sin vender en la levadura de la cerveza y cáscaras de vegetales secos en sopas. Los alimentos que cumplen con los estándares de la asociación llevan la etiqueta "Certificado reciclado".

Cómo reducir el desperdicio de alimentos en el hogar

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Según la EPA, el 24% de todo el desperdicio de alimentos es residencial. Aquí hay algunos consejos fáciles para reducir su "huella de alimentos" en el hogar.

  • Planifique las comidas con anticipación y compre solo lo que sabe que comerá.
  • Compre productos "feos" que probablemente no serán elegidos y productos que estén vencidos. También puedes suscribirte a una caja de suscripción como Misfits Market o Imperfect Foods.
  • Compre más productos y menos alimentos envasados. Cuando necesite alimentos básicos para la despensa, como arroz, pasta, harina y azúcar, intente obtenerlos de minoristas que no desperdicien desperdicios.
  • Encurtir, secar, enlatar, fermentar, congelar o curar los alimentos antes de que caduquen.
  • Aprenda cómo prolongar la vida útil de ciertos alimentos a través del almacenamiento. Por ejemplo, las hierbas deben mantenerse en agua como las flores cortadas.
  • Haga abono en casa con los restos de comida en lugar de tirarlos.
  • Reduzca su consumo de carne, especialmente de res. Según datos del Departamento de Agricultura de EE. UU., una dieta de aproximadamente un 50 % de carne produce el doble de emisiones que una dieta vegetariana.

Desglose del desperdicio de alimentos por tipo

Estos son los alimentos que más se desperdician.

  • Cereales, incluidos pan y cerveza: 25 % del desperdicio total
  • Verduras: 24%
  • Raíces almidonadas: 19%
  • Frutas: 16%
  • Leche: 7%
  • Carne: 4%
  • Oleaginosas y legumbres: 3%
  • Pescados y mariscos: 2%

Preguntas frecuentes

  • ¿Qué alimento se desperdicia más?

    Los cereales son el tipo de alimento que más se desperdicia a nivel mundial. Esta categoría, clasificada como "cereales" por la FAO, representa una cuarta parte de todos los desperdicios de alimentos en todo el mundo. Incluye pan, cerveza, arroz y todos los productos de trigo y maíz.

  • ¿Qué países desperdician más alimentos?

    Según el Informe del Índice de Desperdicio de Alimentos 2021 del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, China es el país que más alimentos desperdicia (91,6 millones de toneladas), seguido de India (68,8 millones de toneladas), Estados Unidos (19,4 millones de toneladas) y Japón (8,2 millones de toneladas).

  • ¿Qué sector genera más desperdicio de alimentos?

    En los EE. UU., el sector industrial, es decir, el sector responsable de la fabricación y el procesamiento, desperdicia la mayor cantidad de alimentos (39 %). El resto es comercial (30%), residencial (24%) e institucional (7%).

  • ¿Qué sucede con los alimentos que se envían a los vertederos?

    Los alimentos que no se compostan adecuadamente y en su lugar se envían a los vertederos sufren una descomposición aeróbica. El metano es el subproducto de este proceso, y empeora cuanto más tiempo tarda la comida en descomponerse.

Ver fuentes de artículos

  1. "Avance de la gestión sostenible de materiales: hoja informativa de 2018". Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos . 2020.

  2. "Preguntas frecuentes sobre el desperdicio de alimentos". Departamento de Agricultura de los Estados Unidos .

  3. "Cómo luchamos contra el desperdicio de alimentos en los Estados Unidos". Alimentando América.

  4. "Informe de alimentos desperdiciados de 2018". Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos . 2020.

  5. " Escasez de agua." Unicef

  6. Brabeck-Letmathe, Peter. "5 riesgos del uso excesivo de agua". Foro Económico Mundial . 2015.

  7. "El agua en la agricultura". El Banco Mundial .

  8. Fleming, Sean. "Esta es la cantidad de agua que hay en tu hamburguesa". Foro Económico Mundial . 2019.

  9. " Consumo de agua." Universidad Estatal de California San Bernardino .

  10. "Huella hídrica de productos agrícolas y animales: una comparación". Red de Huella Hídrica .

  11. "Pérdida y desperdicio de alimentos". Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación .

  12. "Escasez de agua: uno de los mayores desafíos de nuestro tiempo". Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación .

  13. "¿Cuáles son los principales impulsores de la deforestación tropical?" Fondo Mundial para la Naturaleza . 2018.

  14. Richie, Hannah. "¿Quieres reducir la huella de carbono de tu comida? Céntrate en lo que comes, no en si tu comida es local". Nuestro mundo en datos . 2020.

  15. "Combatir el cambio climático evitando el desperdicio de alimentos". Fondo Mundial para la Naturaleza .

  16. "Envases y Empaques: Datos Específicos del Producto". Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos .

  17. "El recurso de Recología". Recología . 2021.

  18. "Metano: una oportunidad crucial en la lucha climática". Fondo de Defensa del Medio Ambiente .

  19. "El efecto del cambio climático en los recursos y programas hídricos". Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos .

  20. "Resumen de los gases de efecto invernadero". Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos .

  21. "Biodiesel y Medio Ambiente". Asociación de Combustibles Renovables de Iowa .

  22. "Huellas alimentarias por tipo de dieta: t CO2e/persona". Reduzca esa huella .

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  24. "Informe del índice de desperdicio de alimentos". Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente . 2021.

¿Cómo afecta el desperdicio de alimentos a la tierra y al medio ambiente?

El desperdicio de alimentos representa un tercio de todas las emisiones de gases de efecto invernadero causadas por el hombre y genera el 8% de los gases de efecto invernadero anualmente. Con estas estadísticas establecidas, existe una gran necesidad de reducir esta huella ambiental.

¿Cómo afectan los residuos al medio ambiente?

La mala gestión de los residuos contribuye al cambio climático y la contaminación del aire, y afecta directamente a muchos ecosistemas y especies. Los vertederos, considerados el último recurso en la jerarquía de los residuos, liberan metano, un gas de efecto invernadero muy potente relacionado con el cambio climático.

¿Cuáles son los efectos de los alimentos en el medio ambiente?

El desperdicio de alimentos produce 3.300 millones de toneladas de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero que contribuye al cambio climático. Si el desperdicio de alimentos fuera un país, sería el tercer mayor emisor de gases de efecto invernadero después de Estados Unidos y China. Para el año 2050 la población mundial aumentará un 33% a 10 mil millones.

Video: how does food waste affect the environment