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Personas pavimentan barreras de damero de paja para prevenir y controlar la desertificación en el condado de Linze de la ciudad de Zhangye, en la provincia de Gansu, en el noroeste de China, el 12 de marzo de 2019. El condado de Linze está ubicado en la frontera del desierto de Badain Jaran. En los últimos años, la autoridad local continúa promoviendo los esfuerzos contra la desertificación y se han plantado un total de aproximadamente 45,000 acres de árboles. Wang Jiang–Agencia de noticias Xinhua/Getty Images

$ 300 mil millones. Ese es el dinero necesario para detener el aumento de los gases de efecto invernadero y comprar hasta 20 años de tiempo para corregir el calentamiento global, según científicos del clima de las Naciones Unidas. Es el producto interno bruto de Chile, o el gasto militar mundial cada 60 días.

La suma no es para financiar tecnologías verdes o financiar una solución a las emisiones, sino para usar prácticas simples y antiguas para bloquear millones de toneladas de carbono en un recurso pasado por alto y sobreexplotado: el suelo.

“Hemos perdido la función biológica de los suelos. Tenemos que revertir eso”, dijo Barron J. Orr, científico principal de la Convención de las Naciones Unidas para Combatir la Desertificación. “Si lo hacemos, estamos convirtiendo la tierra en gran parte de la solución al cambio climático”.

René Castro Salazar, subdirector general de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, dijo que de los 2 mil millones de hectáreas (casi 5 mil millones de acres) de tierra en todo el mundo que se han degradado por el mal uso, el pastoreo excesivo, la deforestación y otros factores principalmente humanos, Se podrían restaurar 900 millones de hectáreas.

Devolver esa tierra a pastos, cultivos alimentarios o árboles convertiría suficiente carbono en biomasa para estabilizar las emisiones de CO2, el mayor gas de efecto invernadero, durante 15 a 20 años, dando tiempo al mundo para adoptar tecnologías neutrales en carbono.

“Con voluntad política y una inversión de alrededor de $300 mil millones, es factible”, dijo Castro Salazar. Estaríamos “utilizando las opciones de menor costo que tenemos, mientras esperamos que las tecnologías en energía y transporte maduren y estén completamente disponibles en el mercado. Estabilizará los cambios atmosféricos, la lucha contra el cambio climático, durante 15-20 años. Necesitamos mucho eso”.

El corazón de la idea es abordar el creciente problema de la desertificación: la degradación de la tierra seca hasta el punto en que puede soportar poca vida. Al menos un tercio de la tierra del mundo se ha degradado hasta cierto punto, afectando directamente la vida de 2.000 millones de personas, dijo Eduardo Mansur, director de la división de tierra y agua de la FAO.

Las tierras marginales están siendo estresadas en todo el mundo por el fenómeno gemelo del cambio climático acelerado y una tasa de crecimiento demográfico que podría elevar la cuenta global a casi 10.000 millones de personas para 2050, dijo. Gran parte de ese crecimiento se encuentra en áreas como el África subsahariana y el sur de Asia, donde la tierra ya está muy estresada.

“La idea es poner más carbono en el suelo”, dijo Orr. “Eso no va a ser algo sencillo debido a las condiciones naturales. Pero mantener el carbono en el suelo y lograr que la vegetación natural, las tierras de pastoreo, etc. vuelvan a prosperar, esa es la clave”.

El mes pasado, en una conferencia de la ONU sobre desertificación en Nueva Delhi, 196 países más la Unión Europea acordaron una declaración de que cada país adoptaría las medidas necesarias para restaurar la tierra improductiva para 2030. El equipo de la ONU ha utilizado imágenes satelitales y otros datos para identificar el 900 millones de hectáreas de tierra degradada que podrían restaurarse de manera realista. En muchos casos, las áreas revitalizadas podrían beneficiar a la comunidad local y al país anfitrión a través de un mayor suministro de alimentos, turismo y otros usos comerciales.

La clave para devolver las tierras secas a la vegetación es el uso de fertilizantes, dijo Mansur. “Los fertilizantes son esenciales para aumentar la productividad. Un buen fertilizante en la cantidad correcta es muy bueno para el suelo”.

Pero décadas de prácticas agrícolas deficientes tanto en países ricos como pobres han resultado en un uso indebido, ya sea por el uso de productos inadecuados, el uso de demasiado fertilizante o, en algunas áreas, el uso de muy poco, de modo que el suelo pierde sus nutrientes.

“Desafortunadamente, el problema es grande y está creciendo”, dijo Mansur. “La principal causa de las emisiones de la agricultura es la mala gestión de la tierra. Pero las soluciones son conocidas: gestión sostenible de la tierra, gestión sostenible del agua, gestión sostenible del suelo”.

Mansur enfatiza que el problema no es recuperar el desierto, sino restaurar las tierras baldías que eran productivas antes de la intervención humana.

“No mezcle la desertificación con el desierto”, dijo. “Un desierto es un ecosistema. Hay desiertos en el planeta que deben ser preservados”.

Tampoco se trata simplemente de plantar árboles, ya que cada área debe ser considerada en términos de las personas que viven allí y cómo pueden vivir en la tierra de manera sostenible.

Kenia, por ejemplo, planea plantar 2 mil millones de árboles en 500 000 hectáreas para restaurar el 10 % de su cubierta forestal, pero también está trabajando en formas de adaptarse a los cambios en el clima.

Tenemos que mejorar nuestro ganado y cultivos para que sean resistentes o tolerantes a la sequía”, dijo Kennedy Ondimu, director de planificación e investigación ambiental del Ministerio del Medio Ambiente del país. “Tenemos que considerar el desarrollo de nuestro banco de genes de vegetales autóctonos y ganado autóctono además de adoptar variedades de cultivos híbridos y variedades de ganado. Necesitamos priorizar la crianza de animales”.

En Costa Rica, los agricultores están utilizando tierras deforestadas para producir café neutro en CO2, que tiene precios superiores entre los consumidores. La nación también está reforestando la selva tropical para fomentar el ecoturismo, que se ha convertido en la segunda mayor fuente de ingresos del país.

Aún así, la marea de la desertificación no será fácil de cambiar. En India, más del 20 % del país se considera tierra baldía y la escasez de recursos hídricos empeora la situación. En Chile, donde se encuentra el desierto más seco del mundo, Atacama, el gobierno está gastando $138 millones para mejorar el riego, ya que la década más seca registrada en la región obliga a los productores de frutas a migrar al sur para escapar del desierto que avanza. Más al norte de Brasil, los peores incendios en años devastaron la selva tropical más grande del mundo.

Sin embargo, Castro Salazar dice que docenas de países están contraatacando con programas diseñados para revertir la pérdida de tierras de cultivo y al menos 20 países están realizando grandes esfuerzos para replantar los bosques perdidos.

“Todos estos países pudieron seguir produciendo los alimentos que necesitaban y haciendo crecer la cubierta forestal”, dijo. “El mito era que para aumentar tu productividad y tu soberanía y seguridad alimentaria necesitabas talar o quemar el bosque. Documentamos que no es cierto”.

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