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Los devastadores tsunamis que azotaron las costas de Chile, Haití, Indonesia y Japón en las últimas décadas produjeron olas de decenas de metros de altura, inimaginables para la mayoría de las personas acostumbradas a mares suaves. Pero hace millones de años, un conjunto de olas verdaderamente inconcebible, la más alta de aproximadamente 1.500 metros de altura, atravesó el Golfo de México y se extendió por todo el antiguo océano, produciendo olas de varios metros de altura en aguas distantes, según muestran nuevas simulaciones.

Las enormes olas fueron provocadas por un gran asteroide que se estrelló contra las aguas poco profundas de la actual Península de Yucatán. Ese impacto de asteroide, que ocurrió hace unos 66 millones de años y creó el cráter Chicxulub, contribuyó a la desaparición de los dinosaurios.

Una mirada global

Molly Range, una paleoceanógrafa que trabajaba en la Universidad de Michigan cuando se llevó a cabo esta investigación, y sus colegas ahora han modelado cómo se propagó el posterior tsunami en el Golfo de México y más allá. “Hasta donde sabemos, nadie ha hecho una simulación global de este impacto”, dijo Range.

"Un modelo oceánico típico simplemente no puede manejar un asteroide".

Range y sus colaboradores utilizaron dos modelos: uno que simulaba el impacto inicial de un asteroide de 14 kilómetros de diámetro en aguas poco profundas y otro que modelaba la propagación subsiguiente del agua desplazada por todo el océano antiguo. Era necesario utilizar los dos modelos en tándem, explicó Brian Arbic, oceanógrafo físico de la Universidad de Michigan que participó en el estudio. “Un modelo oceánico típico simplemente no puede manejar un asteroide”, señaló.

El primer efecto del impacto del asteroide, encontraron los investigadores, habría sido una ola de tsunami de aproximadamente 1.500 metros de altura. Esta ola representó la "explosión inicial de agua lejos del impacto", dijo Range.

Una simulación se muestra en el siguiente video. El material de la corteza se muestra en marrón, los sedimentos se muestran en amarillo y el océano se muestra en azul.

Unos minutos más tarde, los modelos muestran que el agua comenzó a llenar el cráter abierto formado por el impacto. “Tienes una pared empinada de agua que se precipita hacia adentro”, dijo Arbic. Esta rápida afluencia probablemente desencadenó otro conjunto de olas. Aunque los efectos más fuertes del tsunami se sintieron en el Golfo de México, las olas se habrían propagado globalmente, encontraron Range y su equipo. Gracias a la vía marítima que existía entre América del Norte y América del Sur en la época de los dinosaurios, las olas del tsunami se habrían precipitado libremente hacia el Océano Pacífico.

Range y sus colegas calcularon que las alturas de las olas del tsunami en las cuencas del Pacífico y el Atlántico habrían sido de hasta 14 metros. A medida que estas olas se acercaban a la tierra y disminuían la velocidad, se habrían hecho aún más grandes. Pero debido a que los modelos de los investigadores no incluían la topografía de los continentes hace 66 millones de años, no fue posible calcular las alturas reales de las olas, dijo Arbic.

El siguiente video muestra cómo se propagaron las olas alrededor del mundo, así como una estimación de sus alturas.

Sedimentos desplazados

Los científicos también demostraron que las olas del tsunami habrían empujado el agua hacia el lecho marino en más de 20 centímetros por segundo. Estos fuertes flujos de agua son suficientes para limpiar los sedimentos del fondo del océano, dijeron los investigadores. El lavado habría ocurrido en el Pacífico Sur y el Atlántico Norte, reveló el modelo. De manera tentadora, la investigación en curso realizada por el mismo equipo muestra que estos mismos lugares también son donde los experimentos de extracción de muestras de sedimentos han encontrado sedimentos desalojados y desplazados.

Estos resultados se presentaron la semana pasada en la reunión de otoño de AGU 2018 en Washington, DC

Las implicaciones de este trabajo son significativas, dijo Timothy Bralower, un científico de la Tierra de la Universidad Estatal de Pensilvania que no participó en la investigación. "Los geólogos ahora pueden recoger los sedimentos en sitios alejados del cráter para detectar las huellas dactilares del tsunami".

“Debe haber sido uno de los tsunamis más grandes de la historia”.

Este modelo ofrece un vistazo a una parte catastrófica de la historia de la Tierra que, afortunadamente, no se ha repetido. Pero simulaciones más avanzadas, que incorporen, por ejemplo, una resolución espacial más alta o estimaciones de la topografía en tierra para poder estimar la aceleración de las olas, mejorarían nuestra comprensión de este tsunami, explicó Arbic.

Pero una cosa está muy clara: el tsunami de Chicxulub fue claramente una fuerza a tener en cuenta. Como dijo Arbic: “Debe haber sido uno de los tsunamis más grandes de la historia”.

—Katherine Kornei (@katherinekornei), escritora científica

Citación:

Kornei, K. (2018), Un enorme tsunami global siguió al impacto de un asteroide que mató a los dinosaurios, Eos, 99 , https://doi.org/10.1029/2018EO112419. Publicado el 20 de diciembre de 2018.

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Video: how big was the tsunami that killed the dinosaurs