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Trillones de piezas de plástico apenas visibles flotan en los océanos del mundo, desde las aguas superficiales hasta las profundidades del mar. Estas partículas, conocidas como microplásticos, generalmente se forman cuando se rompen objetos de plástico más grandes, como bolsas de compras y recipientes de alimentos.

Los investigadores están preocupados por los microplásticos porque son minúsculos, están ampliamente distribuidos y son fáciles de consumir para la vida silvestre, accidental o intencionalmente. Estudiamos las ciencias marinas y el comportamiento animal, y queríamos comprender la escala de este problema. En un estudio recientemente publicado que realizamos con el ecologista Elliott Hazen, examinamos cómo los peces marinos, incluidas las especies consumidas por los humanos, ingieren partículas sintéticas de todos los tamaños.

En la revisión más amplia sobre este tema que se ha llevado a cabo hasta la fecha, encontramos que, hasta el momento, se sabe que 386 especies de peces marinos han ingerido desechos plásticos, incluidas 210 especies que son comercialmente importantes. Pero los hallazgos de peces que consumen plástico van en aumento. Especulamos que esto podría estar sucediendo porque los métodos de detección de microplásticos están mejorando y porque la contaminación por plásticos en los océanos sigue aumentando.

Investigadores del Acuario de la Bahía de Monterey en California han encontrado partículas microplásticas desde la superficie hasta el lecho marino, donde pueden ser ingeridas por una amplia gama de criaturas marinas.

Resolviendo el rompecabezas de los plásticos

No es noticia que las criaturas salvajes ingieran plástico. La primera observación científica de este problema provino del estómago de un ave marina en 1969. Tres años después, los científicos informaron que los peces de la costa del sur de Nueva Inglaterra estaban consumiendo pequeñas partículas de plástico.

Desde entonces, más de 100 artículos científicos han descrito la ingestión de plástico en numerosas especies de peces. Pero cada estudio solo ha aportado una pequeña pieza de un rompecabezas muy importante. Para ver el problema más claramente, tuvimos que juntar esas piezas.


Esta historia es parte de Oceans 21
Nuestra serie sobre el océano global se abrió con cinco perfiles en profundidad. Busque nuevos artículos sobre el estado de nuestros océanos en el período previo a la próxima conferencia climática de la ONU, COP26. La serie es presentada por la red internacional de The Conversation.


Hicimos esto al crear la base de datos más grande existente sobre la ingestión de plástico por parte de los peces marinos, basándonos en cada estudio científico del problema publicado desde 1972 hasta 2019. Recopilamos una variedad de información de cada estudio, incluidas las especies de peces que examinó, la cantidad de peces que habían comido plástico y cuándo fueron capturados esos peces. Debido a que algunas regiones del océano tienen más contaminación plástica que otras, también examinamos dónde se encontraron los peces.

Para cada especie en nuestra base de datos, identificamos su dieta, hábitat y comportamientos de alimentación, por ejemplo, si se alimentaba de otros peces o se alimentaba de algas. Al analizar estos datos en su conjunto, queríamos comprender no solo cuántos peces comían plástico, sino también qué factores podrían hacer que lo hicieran. Las tendencias que encontramos fueron sorprendentes y preocupantes.

Tiburones leopardo nadan entre desechos plásticos en aguas poco profundas frente al sur de California. Ralph Pace, CC BY-ND

Un problema mundial

Nuestra investigación reveló que los peces marinos están ingiriendo plástico en todo el mundo. Según los 129 artículos científicos de nuestra base de datos, los investigadores han estudiado este problema en 555 especies de peces de todo el mundo. Nos alarmó descubrir que más de dos tercios de esas especies habían ingerido plástico.

Una advertencia importante es que no todos estos estudios buscaron microplásticos. Esto probablemente se deba a que encontrar microplásticos requiere equipo especializado, como microscopios, o el uso de técnicas más complejas. Pero cuando los investigadores buscaron microplásticos, encontraron cinco veces más plástico por pez individual que cuando solo buscaron piezas más grandes. Los estudios que pudieron detectar esta amenaza previamente invisible revelaron que la ingestión de plástico fue mayor de lo que habíamos anticipado originalmente.

Nuestra revisión de cuatro décadas de investigación indica que el consumo de plástico por parte de los peces está aumentando. Solo desde una evaluación internacional realizada para las Naciones Unidas en 2016, la cantidad de especies de peces marinos encontradas con plástico se ha cuadruplicado.

Del mismo modo, solo en la última década, la proporción de peces que consumen plástico se ha duplicado en todas las especies. Los estudios publicados entre 2010 y 2013 encontraron que un promedio del 15 % de los peces muestreados contenían plástico; en estudios publicados entre 2017 y 2019, esa participación aumentó al 33 %.

Creemos que hay dos razones para esta tendencia. Primero, las técnicas científicas para detectar microplásticos han mejorado sustancialmente en los últimos cinco años. Es posible que muchos de los estudios anteriores que examinamos no hayan encontrado microplásticos porque los investigadores no pudieron verlos.

En segundo lugar, también es probable que los peces consuman más plástico con el tiempo a medida que aumenta la contaminación por plástico en los océanos a nivel mundial. Si esto es cierto, esperamos que la situación empeore. Múltiples estudios que han tratado de cuantificar los desechos plásticos proyectan que la cantidad de contaminación plástica en el océano seguirá aumentando durante las próximas décadas.

Factores de riesgo

Si bien nuestros hallazgos pueden hacer que parezca que los peces en el océano están llenos de plástico hasta las branquias, la situación es más compleja. En nuestra revisión, se encontró que casi un tercio de las especies estudiadas no consumieron plástico. E incluso en estudios que informaron la ingestión de plástico, los investigadores no encontraron plástico en todos los peces individuales. En todos los estudios y especies, aproximadamente uno de cada cuatro peces contenía plásticos, una fracción que parece estar creciendo con el tiempo. Los peces que consumieron plástico generalmente tenían solo una o dos piezas en el estómago.

En nuestra opinión, esto indica que la ingestión de plástico por parte de los peces puede estar muy extendida, pero no parece ser universal. Tampoco parece aleatorio. Por el contrario, pudimos predecir qué especies tenían más probabilidades de comer plástico en función de su entorno, hábitat y comportamiento de alimentación.

Por ejemplo, los peces como los tiburones, el mero y el atún que cazan otros peces u organismos marinos como alimento tenían más probabilidades de ingerir plástico. En consecuencia, las especies más altas en la cadena alimentaria estaban en mayor riesgo.

No nos sorprendió que la cantidad de plástico que consumían los peces también pareciera depender de la cantidad de plástico que había en su entorno. Se encontró que las especies que viven en regiones oceánicas conocidas por tener mucha contaminación plástica, como el mar Mediterráneo y las costas del este de Asia, tenían más plástico en el estómago.

Efectos de una dieta plástica

Esto no es solo un problema de conservación de la vida silvestre. Los investigadores no saben mucho sobre los efectos de la ingestión de plástico en peces o humanos. Sin embargo, existe evidencia de que los microplásticos e incluso partículas más pequeñas llamadas nanoplásticos pueden pasar del estómago de un pez a su tejido muscular, que es la parte que los humanos suelen comer. Nuestros hallazgos resaltan la necesidad de estudios que analicen la frecuencia con la que los plásticos se transfieren de los peces a los humanos y sus posibles efectos en el cuerpo humano.

Nuestra revisión es un paso hacia la comprensión del problema global de la contaminación plástica en los océanos. De más de 20,000 especies de peces marinos, solo aproximadamente el 2% ha sido probado para el consumo de plástico. Y quedan muchos tramos del océano por examinar. No obstante, lo que ahora nos queda claro es que “fuera de la vista, fuera de la mente” no es una respuesta eficaz a la contaminación del océano, especialmente cuando puede terminar en nuestros platos.

¿Hay realmente plástico en el pescado?

Investigaciones anteriores han sugerido que los microplásticos pueden transferirse de una tripa a un filete, pero aquí mostramos una ocurrencia generalizada en peces silvestres. Alrededor del 74 % de los filetes y el 63 % de los hígados tenían al menos un microplástico presente, mientras que el 99 % de los pescados tenían al menos una partícula presente en alguno de los tres tejidos estudiados.

¿Los humanos están comiendo plástico de los peces?

En la revisión más amplia sobre este tema que se ha realizado hasta la fecha, encontramos que, hasta el momento, se sabe que 386 especies de peces marinos han ingerido desechos plásticos, incluidas 210 especies que tienen importancia comercial. Pero los hallazgos de peces que consumen plástico van en aumento.

¿El pescado es seguro para comer plástico?

Aunque parece que más peces están ingiriendo plásticos, hay poca evidencia que sugiera que comer mariscos sea una amenaza inmediata para los humanos, al menos no todavía, dijo Savoca. Los humanos, por ejemplo, probablemente absorban más plástico en sus cuerpos al respirar polvo o masticar tapas de bolígrafos que a través del consumo de mariscos.

¿Por qué los peces comen plástico?

Los investigadores han descubierto que los desechos plásticos engañan a los peces al emitir un olor similar al de su comida. Hasta ahora, los científicos pensaban que los peces tragaban plástico por accidente.

Video: fish plastic