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Insecticida, cualquier sustancia tóxica que se utiliza para matar insectos. Tales sustancias se utilizan principalmente para controlar plagas que infestan plantas cultivadas o para eliminar insectos portadores de enfermedades en áreas específicas.

De hecho, la acumulación de algunos insecticidas en el medio ambiente puede representar una grave amenaza tanto para la vida silvestre como para los humanos.

Los insecticidas se pueden clasificar de varias maneras, según su química, su acción toxicológica o su modo de penetración. En este último esquema, se clasifican según surtan efecto por ingestión (venenos estomacales), inhalación (fumigantes) o por penetración de la cubierta corporal (venenos de contacto). Sin embargo, la mayoría de los insecticidas sintéticos penetran por estas tres vías y, por lo tanto, se distinguen mejor entre sí por su química básica. Además de los sintéticos, algunos compuestos orgánicos que se encuentran naturalmente en las plantas son insecticidas útiles, al igual que algunos compuestos inorgánicos; algunos de estos están permitidos en aplicaciones de agricultura orgánica. La mayoría de los insecticidas se rocían o espolvorean sobre las plantas y otras superficies atravesadas o de las que se alimentan los insectos.

Modos de penetración

Los venenos estomacales son tóxicos solo si se ingieren por la boca y son más útiles contra los insectos que tienen partes bucales que muerden o mastican, como las orugas, los escarabajos y los saltamontes. Los principales venenos estomacales son los arsenicales, por ejemplo, verde de París (acetoarsenito de cobre), arseniato de plomo y arseniato de calcio; y los compuestos de flúor, entre ellos el fluoruro de sodio y la criolita. Se aplican como aerosoles o polvos sobre las hojas y los tallos de las plantas que comen los insectos objetivo. Los venenos estomacales han sido reemplazados gradualmente por insecticidas sintéticos, que son menos peligrosos para los humanos y otros mamíferos.

Los venenos de contacto penetran la piel de la plaga y se usan contra los artrópodos, como los pulgones, que perforan la superficie de una planta y succionan los jugos. Los insecticidas de contacto se pueden dividir en dos grupos principales: compuestos naturales y orgánicos sintéticos. Los insecticidas de contacto naturales incluyen nicotina, desarrollada a partir del tabaco; piretro, obtenido de las flores de Chrysanthemum cinerariaefolium y Tanacetum coccineum ; rotenona, de las raíces de especies de Derris y plantas relacionadas; y aceites, del petróleo. Aunque estos compuestos se derivaron originalmente principalmente de extractos de plantas, se han sintetizado los agentes tóxicos de algunos de ellos (p. ej., piretrinas). Los insecticidas naturales suelen tener una vida corta en las plantas y no pueden brindar protección contra invasiones prolongadas. A excepción del piretro, han sido reemplazados en gran medida por insecticidas orgánicos sintéticos más nuevos.

Los fumigantes son compuestos tóxicos que ingresan al sistema respiratorio del insecto a través de sus espiráculos o aberturas para respirar. Incluyen productos químicos tales como cianuro de hidrógeno, naftaleno, nicotina y bromuro de metilo y se utilizan principalmente para matar insectos plaga de productos almacenados o para fumigar viveros.

Insecticidas sintéticos

Los insecticidas de contacto sintéticos son ahora los principales agentes de control de insectos. En general, penetran fácilmente en los insectos y son tóxicos para una amplia variedad de especies. Los principales grupos sintéticos son los hidrocarburos clorados, los fosfatos orgánicos (organofosfatos) y los carbamatos.

Hidrocarburos clorados

Los hidrocarburos clorados se desarrollaron a partir de la década de 1940 tras el descubrimiento (1939) de las propiedades insecticidas del DDT. Otros ejemplos de esta serie son BHC, lindano, clorobencilato, metoxicloro y los ciclodienos (que incluyen aldrin, dieldrin, clordano, heptacloro y endrin). Algunos de estos compuestos son bastante estables y tienen una larga acción residual; por lo tanto, son particularmente valiosos cuando se requiere protección durante largos períodos. Su acción tóxica no se comprende completamente, pero se sabe que alteran el sistema nervioso. Varios de estos insecticidas han sido prohibidos por sus efectos nocivos sobre el medio ambiente.

Organofosforados

Los organofosforados son ahora la clase de insecticidas más grande y versátil. Dos compuestos ampliamente utilizados en esta clase son el paratión y el malatión; otros son diazinón, naled, metilparatión y diclorvos. Son especialmente efectivos contra insectos chupadores como pulgones y ácaros, que se alimentan de los jugos de las plantas. La absorción de los químicos en la planta se logra ya sea rociando las hojas o aplicando soluciones impregnadas con los químicos al suelo, de modo que la absorción se produzca a través de las raíces. Los organofosforados suelen tener poca acción residual y son importantes, por lo tanto, donde las tolerancias residuales limitan la elección de insecticidas. Generalmente son mucho más tóxicos que los hidrocarburos clorados. Los organofosforados matan insectos al inhibir la enzima colinesterasa, que es esencial en el funcionamiento del sistema nervioso.

carbamatos

Los carbamatos son un grupo de insecticidas que incluye compuestos tales como carbamil, metomilo y carbofurano. Se desintoxican rápidamente y se eliminan de los tejidos animales. Se cree que su toxicidad surge de un mecanismo algo similar al de los organofosforados.

Contaminación ambiental y resistencia.

El advenimiento de los insecticidas sintéticos a mediados del siglo XX hizo que el control de insectos y otras plagas de artrópodos fuera mucho más efectivo, y estos productos químicos siguen siendo esenciales en la agricultura moderna a pesar de sus inconvenientes ambientales. Al prevenir pérdidas de cultivos, aumentar la calidad de los productos y reducir el costo de la agricultura, los insecticidas modernos aumentaron el rendimiento de los cultivos hasta en un 50 por ciento en algunas regiones del mundo en el período 1945-1965. También han sido importantes para mejorar la salud tanto de humanos como de animales domésticos; la malaria, la fiebre amarilla y el tifus, entre otras enfermedades infecciosas, se han reducido considerablemente en muchas áreas del mundo gracias a su uso.

Pero el uso de insecticidas también ha resultado en varios problemas graves, entre los que destacan la contaminación ambiental y el desarrollo de resistencia en especies plaga. Debido a que los insecticidas son compuestos venenosos, pueden afectar negativamente a otros organismos además de los insectos dañinos. De hecho, la acumulación de algunos insecticidas en el medio ambiente puede representar una grave amenaza tanto para la vida silvestre como para los humanos. Muchos insecticidas son de corta duración o son metabolizados por los animales que los ingieren, pero algunos son persistentes y cuando se aplican en grandes cantidades impregnan el medio ambiente. Cuando se aplica un insecticida, gran parte llega al suelo y las aguas subterráneas pueden contaminarse por la aplicación directa o la escorrentía de las áreas tratadas. Los principales contaminantes del suelo son los hidrocarburos clorados como el DDT, el aldrín, el dieldrín, el heptacloro y el BHC. Debido a las fumigaciones repetidas, estos químicos pueden acumularse en los suelos en cantidades sorprendentemente grandes (10 a 112 kilogramos por hectárea ), y su efecto sobre la vida silvestre aumenta considerablemente a medida que se asocian con las cadenas alimentarias. La estabilidad del DDT y sus parientes conduce a su acumulación en los tejidos corporales de los insectos que constituyen la dieta de otros animales más arriba en la cadena alimentaria, con efectos tóxicos para estos últimos. Las aves rapaces como las águilas, los gavilanes y los halcones suelen ser las más gravemente afectadas, y se han atribuido serias disminuciones en sus poblaciones a los efectos del DDT y sus parientes. En consecuencia, el uso de tales productos químicos comenzó a restringirse en la década de 1960 y se prohibió por completo en la década de 1970 en muchos países.

A principios del siglo XXI, el uso de neonicotinoides estaba muy restringido en algunos países, incluso en toda la Unión Europea, debido a la posible participación de esos insecticidas en la disminución de las poblaciones de abejas.

Ocasionalmente también ocurren casos de envenenamiento de seres humanos por insecticidas, y el uso de un organofosforado común, el paratión, se redujo drásticamente en los Estados Unidos en 1991 debido a sus efectos tóxicos en los trabajadores agrícolas que estuvieron directamente expuestos a él.

Otro problema con los insecticidas es la tendencia de algunas poblaciones objetivo de insectos a desarrollar resistencia a medida que sus miembros susceptibles mueren y las cepas resistentes que sobreviven se multiplican, eventualmente quizás para formar la mayoría de la población. La resistencia denota una población de insectos anteriormente susceptible que ya no puede ser controlada por un pesticida en las proporciones normalmente recomendadas. Cientos de especies de insectos dañinos han adquirido resistencia a diferentes pesticidas orgánicos sintéticos, y las cepas que se vuelven resistentes a un insecticida también pueden ser resistentes a otro que tiene un modo de acción similar al primero. Una vez que se ha desarrollado la resistencia, tiende a persistir en ausencia del plaguicida durante períodos de tiempo variables, según el tipo de resistencia y la especie de plaga.

Los insecticidas también pueden fomentar el crecimiento de poblaciones de insectos nocivos al eliminar a los enemigos naturales que antes los mantenían bajo control. La naturaleza no específica de los productos químicos de amplio espectro los hace más propensos a tener tales efectos no deseados sobre la abundancia de insectos dañinos y beneficiosos.

Debido a los problemas asociados con el uso intensivo de algunos insecticidas químicos, la práctica actual de control de insectos combina su uso con métodos biológicos en un enfoque denominado control integrado. En este enfoque, se puede combinar un uso mínimo de insecticida con el uso de variedades de cultivos resistentes a plagas; el uso de métodos de cultivo que inhiban la proliferación de plagas; la liberación de organismos depredadores o parásitos de la especie plaga; y la interrupción de la reproducción de la plaga por la liberación de plagas esterilizadas.

Escrito por los editores de la Enciclopedia Británica .

Crédito de la imagen superior: Stockbyte/Thinkstock

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