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Publicado el 7 de noviembre de 2019

¿La energía nuclear es ecológica? ¿La energía nuclear es limpia? ¿Realmente tiene cero emisiones de carbono? ¿Qué contaminación genera? ¿Qué tan peligroso es un desecho nuclear?

El debate en curso sobre la energía nuclear

El 10% de la energía del mundo proviene de una fuente nuclear, y la mayor parte proviene de la quema de combustibles fósiles. Las energías renovables están en auge, especialmente la solar y la eólica. Sin embargo, demandan minerales terrestres como el litio o el ion que conllevan un alto coste medioambiental y cuyo fin de ciclo de vida de forma sostenible aún está por descubrir.

Desde el accidente de Chernóbil y, más recientemente, el de Fukushima, el debate nuclear suele volver a estar en la agenda pública. Habitualmente, ciudadanos, políticos y medios de comunicación debaten sobre el uso y el futuro de la energía nuclear y se preguntan si es segura, rentable, eficaz o sostenible. ¿Se debe impulsar el desarrollo de la energía nuclear o desmantelarla? ¿Y cuáles serían las ventajas y desventajas de una producción nuclear?

En el centro de los debates sobre la energía nuclear, hay una pregunta que suele calentar la discusión: ¿es limpia y ecológica? Las opiniones están divididas. Por un lado, están los que afirman que la energía nuclear es limpia y no emite carbono ni ningún tipo de contaminación atmosférica. Por otro lado, están aquellos que lo ven como contaminante e inaceptablemente peligroso. Con el objetivo de ayudarte a obtener una opinión informada sobre el tema, revisaremos el tema nuclear bajo el paraguas ecológico. Entonces, ¿la energía nuclear es ecológica o no? Vamos a averiguar.

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Los peligros ecológicos de la energía nuclear

Lo primero es lo primero. Dejemos algo claro: como todas las energías, la energía nuclear no es 100% ecológica. De hecho, para que una energía sea verdaderamente verde, tendría que tener un impacto cero en el medio ambiente. La verdad es: todas las energías tienen consecuencias más fuertes o más suaves en nuestro planeta. Las obras nucleares gracias a infraestructuras como las centrales eléctricas. Para construirlos se necesita, por ejemplo, materias primas que fueron previamente extraídas y transportadas, que sí tienen un impacto que seguramente no es igual a cero. Lo mismo ocurre con las centrales eléctricas que queman combustibles fósiles o los paneles solares que utilizan metales raros. Entonces, la idea aquí es: no existe tal cosa como una energía que sea 100% verde. Y la nuclear no es una excepción.

Avanzando, llegamos al tema de la contaminación. Y no podemos negar que la energía nuclear tiene algunos tipos de contaminación, comenzando con la contaminación radiactiva. ¿Y de qué se trata exactamente? Bueno, cuando se manipulan productos radiactivos (los subproductos resultantes de la reacción de fisión), existe el riesgo de que la radiactividad se transmita al entorno circundante, si no se cuida adecuadamente. De hecho, el accidente de Chernobyl de 1986 en Ucrania resultó en una contaminación radiactiva significativa en varios países europeos responsable de entre 9.000 y 90.000 muertes. Se dañó el medio ambiente, ya que se contaminó la biodiversidad en ~200.000 km2, aumentando la mortalidad animal y contaminando algunas reservas de agua.

A pesar de todo esto, en una situación normal, cuando no hay un accidente nuclear grave, la contaminación radiactiva de una planta se considera generalmente baja. Esto significa que si nada sale mal, los niveles de contaminación radiactiva en una planta de energía nuclear son insignificantes. Pero eso sí, si ocurre un accidente grave, la contaminación radiactiva puede ser muy grave. Desde la década de 1950, 2 accidentes en centrales nucleares civiles han provocado importantes descargas radiactivas de los sitios de producción (es decir, en la naturaleza) en Chernobyl y Fukushima.

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El problema de los desechos nucleares y el agua procesada

Por otro lado, la producción de energía nuclear necesita un gran uso de agua para enfriar los reactores. Por ejemplo, una planta de energía nuclear usa un poco más de agua que las plantas de carbón o energía solar, según el Instituto de Investigación de Energía Eléctrica. (entre 133 y 190.000 litros de agua por mWh de electricidad producida). Luego, esta agua se libera al medio ambiente donde su alta temperatura puede tener un impacto en los ecosistemas circundantes (en la proliferación de algas, por ejemplo, o un efecto en los biotopos).

Por otro lado, utilizar esta agua como forma de operación de las plantas plantea dos problemas adicionales. La primera es que disminuye la disponibilidad de este recurso para otros usos, lo que puede ser problemático, por ejemplo, en caso de sequía. La segunda es que puede, en algunos casos, destruir organismos vivos en el agua tomada.

Finalmente, la principal fuente de “contaminación” de la energía nuclear es la producción de residuos nucleares. La mayor parte de estos desechos son relativamente inofensivos porque tienen una actividad radiactiva baja y una vida corta (se vuelven inertes rápidamente). Pero una pequeña parte todavía tiene un promedio radiactivo significativamente alto (3% aproximadamente) asociado con vidas a veces largas. Estos residuos, por lo tanto, siguen siendo peligrosos durante mucho tiempo (varios cientos o incluso miles de años) y pueden contaminar el medio ambiente o los seres humanos.

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Energía nuclear, contaminación y calentamiento global: ¿una energía sin emisiones de carbono?

La energía nuclear es considerada por algunos como energía ecológica en el sentido de que producir electricidad con fisión nuclear casi no emite CO2 ni partículas finas. Por el contrario, el carbón o el petróleo, e incluso el gas, cuando se ponen en combustión para producir electricidad (o calor, o para hacer funcionar un motor), emiten CO2 y contaminan. Y son el CO2 y las partículas finas las responsables del calentamiento global y la contaminación del aire. Desde este punto de vista, la electricidad nuclear puede considerarse relativamente ecológica.

Y, de hecho, hoy en día, la energía nuclear se encuentra entre las que producen menos CO 2 durante todo su ciclo de vida, aunque emite un poco, por lo que es un error decir que está libre de carbono. La energía nuclear tiene una huella de carbono mediana de 12 g CO 2 eq por kWh de electricidad producida, que es tanto como la energía eólica, y 3 a 4 veces menos que la energía solar o 70 veces menos que las centrales eléctricas de carbón, según analistas del IPCC. En cuanto al humo que sale de las plantas, es simplemente el vapor de agua que se evapora cuando se enfrían los reactores. Y este vapor no tiene ningún impacto en el medio ambiente porque se incorpora al ciclo natural del agua.

Básicamente, esto significa que, entre las fuentes de producción de electricidad disponibles en la actualidad, la energía nuclear se encuentra entre las que menos CO2 emiten y menos contaminan la atmósfera. En otras palabras, si reemplazáramos la energía nuclear hoy con otras fuentes de energía, nuestras emisiones de CO2 probablemente aumentarían, incluso si solo usáramos energía eólica y solar.

En la actualidad, la energía nuclear (junto con las energías renovables, en particular la eólica y la hidráulica) es una de las fuentes más eficientes para producir electricidad sin contribuir al calentamiento global. Sabemos que hoy en día el calentamiento global y la contaminación del aire son considerados por muchos científicos y líderes políticos como las principales amenazas para el medio ambiente, la economía global y la seguridad humana. Es por esto que muchos creen que la energía nuclear, si bien no es 100% ecológica, es una de las fuentes de generación de electricidad más amigables con el medio ambiente y más eficientes en la actualidad.

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¿Es ecológica la energía nuclear?

Al final, es imposible decir simplemente si la energía nuclear es ecológica o no. Todo depende de la definición que demos de ecología y del problema ecológico que estemos considerando. Las sociedades humanas se enfrentan a muchos problemas medioambientales: el calentamiento global, la contaminación del aire, la contaminación del medio natural, la acidificación de los océanos, la pérdida de biodiversidad… Así que dependiendo del problema ecológico en el que decidamos centrarnos, la energía nuclear puede ser o no ecológica.

Si se trata de protegerse del calentamiento global y sus consecuencias, entonces la energía nuclear puede considerarse como una fuente de energía relativamente ecológica (en comparación con otras) ya que prácticamente no emite CO2. Por otro lado, la nuclear presenta un riesgo de contaminación radiactiva: si se produce un accidente grave, las consecuencias ecológicas pueden ser muy fuertes. De manera similar, si los desechos nucleares se gestionan de manera deficiente, pueden tener un impacto negativo en los ecosistemas (así como en la salud humana).

Por lo tanto, no existe una respuesta sencilla a la cuestión del impacto ecológico de la energía nuclear. La nuclear no es 100% ecológica ni 100% segura (como todas las energías). Pero es hoy una de las fuentes de energía menos dañinas desde el punto de vista climático (y por lo tanto desde el punto de vista de los ecosistemas globales), pero en caso de que haya un problema, las consecuencias ecológicas locales serían dramáticas. Pero esta pregunta esconde otro problema: la sostenibilidad de la globalización y de nuestra sociedad en su conjunto. La energía nuclear y otras fuentes de producción masiva de energía son, de hecho, los síntomas de una sociedad, una industria y unos patrones de consumo que no son sostenibles. Y más allá de la cuestión de qué fuente de energía es la más ecológica, podemos preguntarnos si producir cantidades tan grandes de energía es per se respetuoso con el medio ambiente.

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¿Por qué la energía nuclear no es sostenible?

La energía nuclear sigue siendo una forma sucia, peligrosa e insostenible de producir electricidad. Emisiones de gases de efecto invernadero. La energía nuclear no proporciona electricidad "sin carbono" o "sin emisiones", y cada parte del ciclo de la energía nuclear incluye la emisión de dióxido de carbono (CO2).

¿Es la energía nuclear apta para la sostenibilidad?

La energía nuclear procedente de la fisión de uranio y plutonio es sostenible porque cumple todos los criterios mencionados anteriormente: Las centrales nucleares comerciales de hoy en día alimentadas con uranio pueden proporcionar al mundo energía limpia, económica y fiable hasta bien entrado el próximo siglo sobre la base de la uranio ya identificado

¿La energía nuclear es mala para el medio ambiente?

La energía nuclear produce residuos radiactivos

Una de las principales preocupaciones ambientales relacionadas con la energía nuclear es la creación de desechos radiactivos, como desechos de molienda de uranio, combustible de reactor gastado (usado) y otros desechos radiactivos. Estos materiales pueden permanecer radiactivos y peligrosos para la salud humana durante miles de años.

Video: is nuclear energy sustainable