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por Carlos Xu
Figuras de Krissy Lyon

Resumen: La gente está preocupada por el potencial de los alimentos transgénicos para causar alergias. Sin embargo, la tecnología utilizada para hacer cultivos transgénicos no necesariamente nos hace más vulnerables que el mejoramiento convencional. La evaluación integral para la aprobación del mercado, la vigilancia de la seguridad alimentaria y el etiquetado adecuado podrían minimizar los riesgos para la salud de las alergias alimentarias. Además, un mayor desarrollo de la tecnología podría incluso permitirnos eliminar los alérgenos comunes en nuestros alimentos.

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En el otoño de 2000, una mujer de California llamada Grace Booth sufrió un shock anafiláctico después de comer tres tacos de maíz; después de descartar todas las demás alergias alimentarias, empezó a sospechar del maíz en las tortillas. A principios de ese año, el grupo de consumidores Genetically Engineered Food Alert descubrió que algunas conchas de Taco Bell, junto con otros productos de maíz, contienen una proteína repelente de plagas llamada Cry9C. Originalmente de bacterias comunes del suelo, Cry9C puede destruir específicamente el intestino de los insectos y se introdujo en el maíz transgénico StarLink para matar orugas depredadoras (ver este artículo). El maíz StarLink solo había sido aprobado para alimentación animal y nunca fue destinado al consumo humano debido a la preocupación de que Cry9C sería difícil de digerir y causaría una reacción alérgica. Sin embargo, aún entró en el suministro humano debido a la polinización cruzada cuando el maíz transgénico se sembró demasiado cerca de cultivos no modificados, y las tortillas que Grace comió pronto fueron retiradas del mercado debido a la contaminación de un producto transgénico (Figura 1).

Si bien la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) no encontró un vínculo directo entre Cry9C y las reacciones alérgicas en los consumidores que afirmaron haber ingerido maíz StarLink, este retiro provocó un debate público sobre los riesgos para la salud de los alimentos transgénicos. Como resultado, a menudo se pregunta a la comunidad científica si los alimentos transgénicos nos hacen más vulnerables a los alérgenos y cómo podemos mitigar estos riesgos potenciales.

Figura 1. La contaminación de maíz no transgénico con maíz transgénico StarLink que contiene la proteína Cry9C puede haber causado una reacción alérgica en un cliente de Taco Bell. No fue posible probar un vínculo directo entre la proteína Cry y la reacción alérgica, pero muchos creen que esta proteína es la culpable. Es importante destacar que, aunque muchas personas comieron los tacos contaminados, no todos se vieron afectados. Como toda alergia, sólo los alérgicos al alérgeno presente en el maíz contaminante tendrían una reacción adversa.

Alérgenos en alimentos transgénicos frente a alimentos no transgénicos

Una “alergia” es una respuesta inmune hipersensible que ocurre cuando una persona entra en contacto con sustancias específicas llamadas alérgenos. Las alergias pueden provocar ojos rojos, sarpullido con picazón, hinchazón, secreción nasal y dificultades para respirar. Las alergias son muy comunes y las alergias a alimentos específicos afectan a entre 240 y 550 millones de personas en el mundo. En los EE. UU., 1 de cada 13 niños tiene alergia alimentaria, y la prevalencia de alergias infantiles ha aumentado en más del 50 % en los últimos 20 años. Una combinación de factores ambientales y del huésped determina la intensidad de las reacciones alérgicas: la mayor vulnerabilidad se puede atribuir a varios factores, incluidos los cambios en el estilo de vida, la higiene, la dieta y la actividad física. Sin embargo, no hay evidencia de que los OGM sean más o menos alergénicos que sus contrapartes no modificadas.

El noventa por ciento de las alergias alimentarias son causadas por los alérgenos comunes en los cacahuates, las nueces, la leche, los huevos, el trigo, la soya, los mariscos y el pescado. En 1996, los investigadores descubrieron que el principal alérgeno de las nueces de Brasil retiene su alergenicidad después de ser transferido a la soja transgénica; la soja OGM de nuez de Brasil nunca ha sido aprobada para el mercado, y este caso ayudó a establecer la política de que cualquier proteína que se haya demostrado o incluso se sospeche que cause una reacción alérgica nunca debe introducirse en cultivos OGM. De acuerdo con los principios internacionales de seguridad alimentaria (FAO/OMS), antes de que cualquier alimento OGM obtenga la aprobación comercial, la estructura de la proteína introducida debe compararse con todos los alérgenos conocidos. La alergenicidad potencial se analiza más a fondo con experimentos completos. Además, como parte del seguimiento posterior a la comercialización, se examinan muestras aleatorias de consumidores para detectar alergenicidad no identificada previamente. Actualmente, alrededor de 30 cultivos transgénicos han recibido aprobación en los EE. UU., y la mayoría de nuestro maíz, soja y algodón son cultivos transgénicos. Hasta la fecha, no se han encontrado alérgenos en productos OGM aprobados para consumo humano.

Regulación de Alérgenos

Dado que la aprobación del mercado de OGM está bajo una regulación estricta, probablemente deberíamos estar más preocupados por la contaminación de OGM no autorizados (como el maíz StarLink) que por las alergias a los alimentos OGM comunes. Las plantas transgénicas pueden propagar sus genes a los cultivos convencionales a través de la polinización cruzada. Para evitar tales ocurrencias, existen pautas que estipulan que las plantas OGM deben estar físicamente separadas de las plantas estrechamente relacionadas por una zona de amortiguamiento que tiene un tamaño proporcional a la distancia que puede viajar el polen; sin embargo, debe tenerse en cuenta que no todos los agricultores obedecerán estas pautas y que parte del polen puede viajar distancias inesperadamente largas a través de las abejas u otros polinizadores. Con esto en mente, el comité científico de plantas de la Unión Europea (UE) afirma que la contaminación es inevitable y, por lo tanto, las consecuencias de la contaminación deben considerarse antes de la aprobación del mercado. Sin embargo, si se produce la contaminación, es posible eliminar los alimentos que contienen los alérgenos sospechosos o inesperados a través de un sólido sistema de vigilancia de la seguridad. De hecho, el escrutinio de los alérgenos comunes en nuestro suministro de alimentos ha estado en práctica mucho antes de la aparición de los alimentos transgénicos. Después del retiro del mercado del maíz StarLink y la subsiguiente finalización de su siembra, se controló la presencia de residuos de Cry9C durante muchos años hasta que el suministro de maíz estuvo prácticamente libre de StarLink.

Como diferentes personas pueden ser alérgicas a diferentes alimentos, el mayor riesgo de alergia alimentaria proviene de la ingestión involuntaria del alérgeno. Por lo tanto, será útil para todos los consumidores conocer la composición exacta de sus alimentos, si están genéticamente modificados o no. El etiquetado obligatorio de los ingredientes OGM, que ha sido requerido por ley en la UE pero no en los EE. UU., podría ayudar a los consumidores a identificar los alérgenos potenciales y facilitar el proceso de retiro, si es necesario. Sin embargo, a menos que se trate de alérgenos comunes como el gluten y los cacahuetes, el etiquetado incluso de los alimentos que no contienen OMG suele ser inadecuado. Por lo tanto, no parece haber un sesgo particular hacia un etiquetado deficiente solo en los alimentos OGM.

Figura 2. Los OGM podrían usarse para eliminar los alérgenos de los alimentos, lo que permitiría a las personas con alergias comer alimentos que antes no podían. Esta tecnología aún está en desarrollo, pero podría ser el futuro de mantenerse libre de alérgenos.

Eliminación de alérgenos por ingeniería genética

Con la supervisión adecuada, la tecnología utilizada para diseñar cultivos transgénicos no tiene por qué causar más respuestas alérgicas que la reproducción convencional. Por el contrario, confiamos en la tecnología OGM para superar algunos de los desafíos más difíciles para la seguridad alimentaria. Por ejemplo, para prevenir la contaminación, los científicos están diseñando cultivos transgénicos para que solo se autopolinicen o se fertilicen con asistencia manual. Además, recientemente se informó que los científicos pueden reducir o eliminar los alérgenos comunes en nuestros cultivos con la tecnología OGM (Figura 2). Esto fue demostrado de manera más sorprendente por un equipo internacional de investigadores que suprimió la enzima responsable de producir gluten en el trigo, lo que llevó a un trigo OGM resultante con una reducción del 76,4 % del gluten en sus semillas. Es cierto que todavía queda un largo camino por recorrer antes de que podamos disfrutar de un panecillo hecho con trigo transgénico sin gluten, pero este éxito preliminar nos ha inspirado a creer que el desarrollo futuro de la tecnología transgénica podría convertirse en una solución, en lugar de una causa de, alergias alimentarias.

Charles Xu es un Ph.D. candidato en el programa de Ciencias Biológicas y Biomédicas de la Universidad de Harvard

Este artículo es parte de la edición especial de agosto de 2015, Los organismos modificados genéticamente y nuestros alimentos.

Referencias

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¿Pueden los transgénicos aumentar las alergias?

Las investigaciones muestran que los alimentos transgénicos no tienen más probabilidades de causar alergias que los no transgénicos. Los cultivos transgénicos no se modifican de manera que aumenten el riesgo de cáncer para los humanos o los animales que los consumen.

¿Qué problemas de salud causan los transgénicos?

Los resultados de la mayoría de los estudios con alimentos GM indican que pueden causar algunos efectos tóxicos comunes, como efectos hepáticos, pancreáticos, renales o reproductivos y pueden alterar los parámetros hematológicos, bioquímicos e inmunológicos.

¿Cómo pueden los alimentos transgénicos causar reacciones alérgicas?

Dos preocupaciones principales sobre la seguridad de los alimentos GM son si son alergénicos o tóxicos. La alergenicidad puede haber surgido de varias maneras. La ingeniería genética puede haber resultado en una nueva proteína, o se introdujo un alérgeno conocido, o se mejoró la capacidad inherente de un cultivo GM para causar alergias.

¿Pueden los transgénicos ayudar a las alergias?

Los OGM podrían usarse para eliminar los alérgenos de los alimentos, lo que permitiría a las personas con alergias comer alimentos que antes no podían. Esta tecnología aún está en desarrollo, pero podría ser el futuro de mantenerse libre de alérgenos.

Video: gmos and allergies