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Si escucha a las organizaciones de defensa de la enfermedad de Alzheimer más grandes del país, podría pensar que todas las personas que viven con la enfermedad de Alzheimer quieren acceso sin restricciones a Aduhelm, un nuevo tratamiento controvertido.

Pero estarías equivocado.

Las opiniones sobre Aduhelm (también conocido como aducanumab) en la comunidad de personas con demencia son diversas, desde “queremos que el gobierno cubra este medicamento” hasta “estamos preocupados por este medicamento y creemos que debería estudiarse más a fondo”.

La Asociación de Alzheimer y UsAgainstAlzheimer's, las organizaciones de defensa más influyentes en el campo, están en el campo anterior.

Ambos están presionando para que Medicare cubra el costo anual de $ 28,000 de Aduhelm y se oponen ferozmente a la propuesta de enero de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid para restringir la cobertura solo a las personas inscritas en ensayos clínicos. Se recibieron cerca de 10.000 comentarios sobre esa propuesta, y se espera una decisión final en abril.

“Con todo el respeto, no tenemos más tiempo para el debate o la demora”, escribió el Grupo Asesor Nacional de Etapa Temprana de la Asociación de Alzheimer en un comentario del 10 de febrero. “Cada día que pasa sin acceso a posibles tratamientos nos expone a un futuro de declive irreversible”. Por su parte, UsAgainstAlzheimer calificó la propuesta de CMS de “antipaciente”.

Sin embargo, la evidencia científica detrás de Aduhelm no es concluyente, su eficacia para prevenir la progresión de la enfermedad de Alzheimer sigue sin probarse y existen preocupaciones sobre su seguridad. La FDA otorgó la aprobación acelerada al medicamento en junio pasado, pero ordenó al fabricante de medicamentos, Biogen, realizar un nuevo ensayo clínico para verificar su beneficio. Y la decisión de la agencia se produjo a pesar de una recomendación de 10-0 en contra de hacerlo por parte de su comité asesor científico. (Un miembro del comité se abstuvo, citando incertidumbre).

Otras organizaciones que representan a las personas que viven con demencia son más cautelosas y piden más investigación sobre la eficacia y los posibles efectos secundarios de Aduhelm. Más del 40 % de las personas que toman el medicamento tienen hinchazón o sangrado en el cerebro, complicaciones que deben controlarse cuidadosamente.

La Dementia Action Alliance, que apoya a las personas que viven con demencia, se encuentra entre ellos. En una declaración que me envió la directora ejecutiva Karen Love, la organización dijo: "DAA apoya firmemente la decisión de CMS de limitar el acceso a aducanumab a las personas inscritas en ensayos clínicos calificados para estudiar mejor la eficacia y los efectos adversos de aducanumab".

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Mientras tanto, Dementia Alliance International, la organización más grande del mundo dirigida por y para personas con demencia, con más de 5000 miembros, no ha tomado una posición sobre Aduhelm. “Sentimos que salir con una declaración de un lado u otro dividiría a nuestra organización”, dijo Diana Blackwelder, su tesorera, que vive en Washington, DC.

Blackwelder, de 60 años, a quien se le diagnosticó Alzheimer de inicio temprano en 2017, me dijo: “Decir que millones de personas afectadas por una enfermedad están en contra de la propuesta de CMS es simplemente incorrecto. Todos somos individuos, no un colectivo”.

Jay Reinstein de Raleigh, Carolina del Norte, fue diagnosticado con la enfermedad de Alzheimer de aparición temprana hace tres años. "Entiendo que es controvertido", dice, "pero para mí es un riesgo que estoy dispuesto a correr porque no hay nada más". (Elizabeth Reinstein)

“Entiendo la necesidad de esperanza”, dijo, expresando una opinión personal, “pero las personas que viven con demencia también necesitan protección. Este medicamento tiene efectos secundarios muy graves y frecuentes. Mi preocupación es que, independientemente de lo que decida CMS, al menos establecen algunas medidas de seguridad para que las personas que toman este medicamento obtengan los exámenes y el control adecuados”.

El debate sobre la decisión de Medicare sobre Aduhelm es crucial, ya que la mayoría de las personas con Alzheimer son mayores o tienen una discapacidad grave y están cubiertas por el programa de salud del gobierno.

Para obtener más información, hablé con varias personas que viven con demencia. Esto es algo de lo que me dijeron:

Jay Reinstein, de 60 años, está casado y vive en Raleigh, Carolina del Norte. Fue diagnosticado con la enfermedad de Alzheimer de aparición temprana hace tres años y anteriormente sirvió en la junta directiva nacional de la Asociación de Alzheimer.

“Entiendo que es controvertido, pero para mí es un riesgo que estoy dispuesto a correr porque no hay nada más”, dijo Reinstein, y señaló que las personas que conoció a través de grupos de apoyo han progresado en su enfermedad muy rápidamente. “Incluso si hay un 10 % de posibilidades de retrasar en seis meses, todavía estoy dispuesto a aceptarlo. Si bien estoy progresando lentamente, quiero más tiempo”.

A Laurie Scherrer de Albertville, Alabama, le diagnosticaron demencia hace casi una década a los 55 años. Dice que no tomaría Aduhelm y le preocupa que no haya mostrado suficientes beneficios para superar sus posibles riesgos. (David Edwards)

Laurie Scherrer de Albertville, Alabama, fue diagnosticada con Alzheimer de inicio temprano y demencia frontotemporal en 2013, a los 55 años.

Al principio, le recetaron Aricept (donepezilo), uno de los pocos medicamentos que tratan los síntomas del Alzheimer. “Estaba totalmente confundida y desorientada, no podía pensar, no podía concentrarme”, me dijo. Después de suspender el medicamento, esos síntomas desaparecieron.

“No estoy a favor de que CMS apruebe este medicamento y no lo tomaría”, dijo Scherrer. En los grupos de discusión sobre Aduhelm organizados por Dementia Action Alliance (Scherrer está en la junta), solo dos de los 50 participantes querían que el medicamento estuviera ampliamente disponible. La razón, dijo: “No creen que haya suficientes beneficios para contrarrestar los posibles daños”.

Rebecca Chopp, de 69 años, de Broomfield, Colorado, fue diagnosticada con Alzheimer de inicio temprano en marzo de 2019. Fue rectora de la Universidad de Denver.

Chopp es miembro de un grupo recién formado de cinco personas con demencia que se reúnen regularmente, “se apoyan unos a otros” y quieren “contar la historia del Alzheimer desde nuestra perspectiva”, dijo.

Dos personas del grupo han tomado Aduhelm y ambos informan que ha mejorado su bienestar. “Creo en la ciencia y soy muy respetuosa con la gran cantidad de científicos que sienten que no debería haber sido aprobado”, me dijo. “Pero soy igualmente compasivo con aquellos que están desesperados y que sienten que este podría ayudarlos”.

Chopp se opone a la decisión de CMS porque "Aduhelm ha sido aprobado por la FDA y creo que debería financiarse para aquellos que decidan tomarlo".

Joanna Fix de Colorado Springs dice que “le encantaría que mañana alguien dijera: 'Aquí hay algo que puede curarte', pero no creo que estemos en ese punto con Aduhelm. No hemos estado analizando este lo suficiente. Se siente como si esto estuviera lanzando algo a la enfermedad porque no hay nada más que hacer”. (Joanna Fix)

Joanna Fix, de 53 años, de Colorado Springs, fue diagnosticada con la enfermedad de Alzheimer de inicio temprano en octubre de 2016. Ella también desarrolló complicaciones graves después de tomar Aricept y otro medicamento para la demencia, Namenda (memantina).

“Me encantaría que mañana alguien dijera: 'Aquí hay algo que puede curarte', pero no creo que lleguemos a ese punto con Aduhelm”, me dijo Fix. “No hemos estado analizando este el tiempo suficiente. Se siente como si esto estuviera lanzando algo a la enfermedad porque no hay nada más que hacer”.

“Por favor, tómelo de alguien que vive con esta enfermedad: hay más en la vida que tomar una píldora mágica”, continuó Fix. “Lo único que me importa es mi calidad de vida. Mi matrimonio. Educar y ayudar a otras personas que viven con demencia. Y lo que todavía puedo hacer día a día”.

Phil Gutis, de 60 años, de Solebury, Pensilvania, participó en ensayos clínicos y tomó Aduhelm durante cinco años y medio después de que le diagnosticaran Alzheimer de inicio temprano en 2016.

Está convencido de que la medicación le ha ayudado. “No sé cómo describirlo aparte de decir que mi cabeza se siente mucho más clara ahora”, me dijo. “Me siento mucho más capaz de hacer cosas ahora. No es como si hubiera recuperado mis recuerdos, pero ciertamente no me he deteriorado”.

Gutis cree que las restricciones propuestas por CMS sobre Aduhelm están equivocadas. “Cuando la FDA lo aprobó, hubo una sensación de entusiasmo: oh, estamos llegando a alguna parte. Con la decisión de CMS, siento que estamos haciendo retroceder el campo nuevamente. Es esta sensación constante de que se está progresando y luego… ¡pum!”.

Christine Thelker de la Columbia Británica fue diagnosticada con demencia vascular hace siete años. “La mayoría de los que vivimos con demencia entendemos que no es probable que haya una cura: hay demasiados tipos diferentes de demencia, y es demasiado complicado”, dice ella. “Pensar que simplemente vamos a tomar una pastilla y mejorar no es realista. No nos des falsas esperanzas”. (Christine Thelker)

Christine Thelker, de 62 años, es una viuda que vive sola en Vernon, Columbia Británica. Le diagnosticaron demencia vascular hace siete años y es miembro de la junta de Dementia Advocacy Canada, que apoya las restricciones a la disponibilidad de Aduhelm.

“La mayoría de los que vivimos con demencia entendemos que no es probable que haya una cura: hay demasiados tipos diferentes de demencia, y es demasiado complicado”, me dijo Thelker. “Pensar que simplemente vamos a tomar una pastilla y mejorar no es realista. No nos des falsas esperanzas”.

Lo que necesitan las personas con Alzheimer y otros tipos de demencia, en cambio, son "varios tipos de rehabilitación y asistencia que puedan mejorar nuestra calidad de vida y ayudarnos a mantener un sentido de esperanza y propósito", dijo Thelker.

Jim Taylor de la ciudad de Nueva York y Sherman, Connecticut, es el cuidador de su esposa, Geri Taylor, de 78 años, quien tiene Alzheimer moderado. Se unió a un ensayo clínico de Aduhelm en 2015 y ha estado tomando el medicamento desde entonces, con la excepción de unos 12 meses cuando Biogen detuvo temporalmente el ensayo clínico. “En ese período, su memoria a corto plazo y sus habilidades de comunicación disminuyeron notablemente”, dijo Jim Taylor.

“Estamos convencidos de que el medicamento es algo bueno, aunque sabemos que no es útil para todos”, continuó Taylor. “Realmente levanta el ánimo pensar que ella es parte de la investigación y que hace todo lo que puede.

“Si es útil para algunos y se puede monitorear para detectar cualquier efecto secundario de manera oportuna, entonces creo que debería estar disponible. Esa decisión debe dejarse en manos de la persona con la enfermedad y su cuidador”.

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