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Los productos hechos de algas están prosperando en el sector marítimo y la biotecnología es uno de los negocios más prósperos para las nuevas empresas marítimas. Los microorganismos y las algas se están utilizando para fabricar lámparas, biocombustibles o nuevos alimentos. Primero echemos un vistazo a lo que hace que las algas sean tan especiales.

Las algas son un gran grupo de organismos fotosintéticos (que no necesariamente están estrechamente relacionados). Las algas van desde microalgas unicelulares, como Chlorella, hasta formas multicelulares, como el alga gigante, que puede alcanzar hasta 50 m de longitud.

Hay cientos de miles de especies de microalgas en nuestros océanos y ríos, pero solo una fracción se ha categorizado, lo que significa que hay muchas oportunidades que aún no conocemos. También producen más oxígeno que las selvas tropicales del mundo y absorben más dióxido de carbono.

Se han utilizado como fertilizantes, como fuente de energía, para crear polímeros, en laboratorios (agar), como gelificante en alimentos, como alimento, para controlar la contaminación (principalmente nitrógeno y fósforo), en medicina…

Tendencias de los premios BlueInvest en el BlueInvest Day

Hay muchas empresas trabajando en este campo, así que echemos un vistazo a lo que algunas de ellas están haciendo con las algas:

Biocortinas para absorber la contaminación de las ciudades

PhotoSynthetica nació de ecoLogicStudio (arquitectos Marco Poletto y Claudia Pasquero). PhotoSynthetica es un sistema fotosintético que utiliza la energía solar para eliminar el CO 2 y los contaminantes de la atmósfera y producir un recurso alimenticio en forma de algas. Es un diseño biológicamente activo (BIO) y conectado digitalmente (SMART), capaz de capturar CO 2 y evolucionar a un producto de carbono negativo durante todo su ciclo de vida. Se puede utilizar como sistema de revestimiento de edificios, marquesina o en el interior de edificios.

Las moléculas de CO 2 y los contaminantes del aire son capturados y almacenados por las algas, lo que permite que las algas se conviertan en biomasa. La biomasa se cosecha fácilmente y se emplea en la producción de materia prima bioplástica, biocombustibles, fertilizantes y superalimentos. Para culminar el proceso, se libera oxígeno recién fotosintetizado en la parte superior de cada unidad de fachada de PhotoSynthetica hacia el microclima urbano o el interior del edificio.

Crédito: PhotoSynthetica

algas cultivadas en casa

Otro producto hecho para el diseño de interiores es The Coral: una granja de microalgas para interiores, desarrollada por Hyunseok An. Este biorreactor montado en la pared propone un ritual diario para el consumo de algas a través de actividades de cultivo de algas en el hogar.

Cada celda de cultivo en el marco de la pared de cuadrícula de cuatro por cuatro contiene alrededor de 2 g de algas cuando se vuelve verde oscuro, la cantidad de ingesta diaria recomendada. Las 16 celdas de la granja permiten el crecimiento y el consumo de algas todos los días porque una celda tiene un ciclo quincenal para reponerse después de la cosecha.

Plásticos biodegradables a base de algas

Crédito: MarinaTex

Una alternativa compostable en el hogar a la película plástica ganó recientemente el premio James Dyson. MarinaTex es un material versátil que puede ser una alternativa al plástico en una variedad de aplicaciones. Está hecho de agar de algas rojas y proteínas de desechos de procesamiento de pescado.

El producto fue desarrollado por Lucy Hugues, una estudiante de 24 años de la Universidad de Sussex en el Reino Unido, y el resultado es una lámina translúcida, fuerte, inodoro y flexible que se parece mucho al plástico con el que estamos familiarizados. El material se degrada completamente después de 4 a 6 semanas.

Ropa

La diseñadora Charlotte McCurdy ha creado una chaqueta resistente al agua a partir de un bioplástico hecho de algas. Este diseño ganó los premios Innovation by Design Awards 2019 en la categoría Experimental.

Las algas se unen mediante calor y finalmente se vierten en moldes hechos a medida para garantizar que el plástico sobreviva al proceso de curado.

Una vez solidificado, el plástico de algas recibe una fina capa de cera para mejorar su resistencia al agua.

Granjas de captura de carbono

Otra empresa que tiene un producto para capturar CO 2 con algas es Pondtech, que diseña y opera biorreactores escalables que utilizan gases industriales de efecto invernadero para cultivar algas. Los productos que obtienen son suplementos veganos (Spirulina y Chlorella), piensos para animales con hasta un 70% de contenido proteico y un rico perfil de aminoácidos, y materias primas para productos industriales como bioplásticos, biocombustibles, cosmética…

Algaenergy

Actualmente AlgaEnergy dispone de productos y soluciones, basados ??en diferentes microalgas, para industrias como la agricultura, nutrición (tanto humana como animal), cosmética y acuicultura, y están estudiando el potencial de aplicación para la industria farmacéutica, en la obtención de biomateriales o biocombustibles. Esta empresa ganó el premio People's Choice en el BlueInvest Day 2020.

La cartera de proyectos de I+D de Algaenergy abarca desde la ingeniería genética aplicada a la modificación del metabolismo de determinadas microalgas hasta el desarrollo e implementación de nuevos y más eficientes sistemas de cultivo y procesado de biomasa microalgal. También participan en proyectos internacionales de I+D con una inversión total de más de 77 millones de euros.

biocombustible

En Synthetic Genomics (SGI), están utilizando algas para producir biocombustibles que reciclan las cantidades excesivas de CO 2 de la atmósfera. Aunque las microalgas son mejores para convertir el CO 2 y la luz solar en biomasa, en comparación con las plantas de cultivo terrestres como la palma aceitera, la caña de azúcar o el maíz.

Aún así, hay algunos desafíos que deben resolverse antes de que podamos usar microalgas para producir combustible: las microalgas, si bien tienen una productividad impresionante, no son económicas debido a los costos comparativamente altos de las instalaciones y el procesamiento de las granjas de algas. Pero con los avances en la secuenciación del genoma, la bioinformática y las tecnologías precisas de edición de genes, mejorar la productividad de las algas se está convirtiendo en una realidad.

En 2019, la colaboración de SGI con ExxonMobil (han estado trabajando juntos desde 2009) sale al aire libre con la implementación de California Advanced Algae Facility (CAAF). Este estudio de campo al aire libre está ayudando a los científicos a comprender cómo escalar los biocombustibles de algas para un posible despliegue comercial. La esperanza es alcanzar la capacidad técnica para producir 10 000 barriles de biocombustible de algas por día para 2025. Esto marcará un hito de ingeniería clave para la producción a gran escala de biocombustible de algas.

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