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El gobernador de Florida, Ron DeSantis, trató de aliviar los temores de volar durante la pandemia en un evento con ejecutivos de aerolíneas y autos de alquiler. “Los aviones simplemente no han sido vectores cuando se ve la propagación del coronavirus”, dijo DeSantis durante una discusión en Fort Lauderdale. Aeropuerto Internacional de Hollywood el 28 de agosto. “La evidencia es la evidencia. Y creo que es algo que la gente puede hacer con seguridad”.

¿Es la evidencia realmente tan clara?

La afirmación de DeSantis de que los aviones no han sido “vectores” para la propagación del coronavirus es falsa, según los expertos. Un "vector" propaga el virus de un lugar a otro, y los aviones han transportado pasajeros infectados a través de geografías, lo que hace que los brotes de COVID-19 sean más difíciles de contener. Joseph Allen, profesor asociado de ciencia de evaluación de la exposición en la Universidad de Harvard, calificó a los aviones como "excelentes vectores para la propagación viral" en una conferencia de prensa.

En contexto, DeSantis parecía estar enfatizando la seguridad de volar en un avión en lugar del papel que jugaron los aviones en la propagación del virus de un lugar a otro.

Cuando contactamos a la oficina del gobernador para obtener evidencia que respaldara los comentarios de DeSantis, el secretario de prensa Cody McCloud no presentó ningún estudio ni estadística. En cambio, citó el programa de rastreo de contactos del Departamento de Salud de Florida y escribió que “no ha proporcionado ninguna información que sugiera que ningún paciente se haya infectado mientras viajaba en un avión comercial”.

El programa de rastreo de contactos de Florida se ha visto envuelto en una controversia sobre los informes de que no tiene suficiente personal y es ineficaz. Por ejemplo, CNN llamó a 27 floridanos que dieron positivo por COVID-19 y descubrió que las autoridades sanitarias solo se habían puesto en contacto con cinco. (El Departamento de Salud de Florida no respondió a las solicitudes de entrevista).

Ante la falta de datos fiables, decidimos preguntar a los expertos sobre la posibilidad de contraer el virus durante un vuelo. En general, los aviones por sí solos brindan entornos generalmente seguros en lo que respecta a la calidad del aire, pero los expertos dijeron que el riesgo de infección depende en gran medida de las políticas que las aerolíneas puedan tener con respecto a los asientos de los pasajeros, el uso de cubrebocas y el tiempo de embarque.

Entonces, ¿qué tan seguro es viajar en avión?

Según los expertos, el riesgo de contraer el coronavirus en un avión es relativamente bajo si la aerolínea sigue los procedimientos establecidos por los expertos en salud pública: hacer cumplir el uso de mascarillas, espaciar los asientos disponibles y evaluar a los pasajeros enfermos.

“Si miras la ciencia en todas las enfermedades, ves pocos brotes” en los aviones, dijo Allen. “No es el semillero de infectividad que la gente cree que es”.

Las aerolíneas notan con frecuencia que los aviones comerciales están equipados con filtros HEPA, los filtros de aire recomendados por los Centros para el Control de Enfermedades que se usan en las salas de aislamiento de los hospitales. Los filtros HEPA capturan el 99,97% de las partículas en el aire y reducen sustancialmente el riesgo de propagación viral. Además, el aire en las cabinas de los aviones se cambia por completo entre 10 y 12 veces por hora, elevando la calidad del aire por encima de la de un edificio normal.

Debido a la alta tasa de intercambio de aire, es poco probable que contraiga el coronavirus de alguien que se encuentre a varias filas de distancia. Sin embargo, aún podría contraer el virus de alguien cercano.

“El mayor riesgo en el vuelo sería si usted saca la pajita corta y se sienta al lado o al frente, detrás o al otro lado del pasillo de un infector”, dijo Richard Corsi, quien estudia la contaminación del aire interior y es el decano de ingeniería en Universidad Estatal de Portland.

También es importante tener en cuenta que los sistemas de filtración de alta potencia de los aviones no son suficientes por sí solos para prevenir brotes. Si una aerolínea no mantiene abiertos los asientos del medio o no hace cumplir de manera vigilante el uso de máscaras, volar puede ser bastante peligroso. Actualmente, las aerolíneas nacionales que mantienen abiertos los asientos del medio incluyen Delta, Hawaiian, Southwest y JetBlue.

La razón de esto es que las personas infectadas envían partículas virales al aire a un ritmo más rápido de lo que los aviones las expulsan de la cabina. “Cada vez que toses, hablas o respiras, estás expulsando gotitas”, dijo Qingyan Chen, profesor de ingeniería mecánica en la Universidad de Purdue. “Estas gotas están en la cabina todo el tiempo”.

Esto hace que las medidas de protección adicionales, como el uso de máscaras, sean aún más necesarias.

Chen citó dos vuelos internacionales de etapas anteriores de la pandemia donde las tasas de infección variaron según el uso de máscaras. En el primer vuelo, ningún pasajero llevaba máscaras y un solo pasajero infectó a 14 personas mientras el avión viajaba de Londres a Hanoi, Vietnam. En el segundo vuelo, de Singapur a Hangzhou en China, todos los pasajeros llevaban mascarillas. Aunque 15 pasajeros eran residentes de Wuhan con casos sospechosos o confirmados de COVID-19, el único hombre infectado en el camino se había aflojado la máscara en pleno vuelo y había estado sentado cerca de cuatro residentes de Wuhan que luego dieron positivo por el virus.

Viajar sigue siendo un peligro

Aunque volar es una actividad de riesgo relativamente bajo, se debe evitar viajar a menos que sea absolutamente necesario.

“Cualquier cosa que lo ponga en contacto con más personas aumentará su riesgo”, dijo Cindy Prins, profesora asociada clínica de epidemiología en la Facultad de Salud Pública y Profesiones de la Salud de la Universidad de Florida. “Si lo compara con simplemente quedarse en casa y hacer viajes rápidos al supermercado, tendría que ponerlo por encima” de ese nivel de riesgo.

El verdadero peligro de viajar no es el vuelo en sí. Sin embargo, es probable que pasar por seguridad y esperar en la puerta de embarque a que atraque su avión lo ponga en contacto cercano con personas y aumente sus posibilidades de contraer el virus. Además, el embarque, cuando el sistema de ventilación del avión no está funcionando y las personas no pueden mantenerse distanciadas entre sí, es una de las partes más riesgosas del proceso de viaje. “Minimizar este período de tiempo es importante para reducir la exposición”, escribió Corsi. “Llegue a su asiento con la máscara puesta y siéntese lo más rápido posible”.

Brotes virales relacionados con aviones

Con todo, es demasiado pronto para determinar cuánta transmisión de persona a persona se ha producido en los vuelos de avión.

Julian Tang, profesor asociado honorario en el Departamento de Ciencias Respiratorias de la Universidad de Leicester en Inglaterra, dijo que está al tanto de varios grupos de infecciones relacionadas con los viajes aéreos. Sin embargo, es un desafío demostrar que las personas contrajeron el virus en un vuelo.

“Alguien que presenta síntomas de COVID-19 varios días después de llegar a su destino podría haberse infectado en casa antes de llegar al aeropuerto, mientras estaba en el aeropuerto o en el vuelo, o incluso al llegar al aeropuerto de destino, porque todos tienen un período de incubación variable para COVID-19”, dijo Tang.

Katherine Estep, portavoz de Airlines for America, un grupo comercial de la industria centrado en EE. UU., dijo que los CDC no han confirmado ningún caso de transmisión a bordo de una aerolínea estadounidense.

La ausencia de transmisión confirmada no es necesariamente evidencia de que los volantes estén a salvo. En cambio, la falta de datos refleja el hecho de que EE. UU. tiene una tasa de infección más alta en relación con otros países, dijo Chen. Dado que EE. UU. tiene tantos casos confirmados, es más difícil determinar exactamente dónde alguien contrajo el virus.?

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¿Cuál es el riesgo de contraer coronavirus en un avión?

Debido a cómo circula y se filtra el aire en los aviones, la mayoría de los virus y otros gérmenes no se propagan fácilmente en los aviones. Aunque el riesgo de infección en un avión es bajo, los viajeros deben tratar de evitar el contacto con pasajeros enfermos y lavarse las manos con frecuencia con agua y jabón durante al menos 20 segundos o usar desinfectante para manos que contenga entre un 60 % y un 95 % de alcohol.

Para más información: Riesgo de exposición durante el viaje

¿Cuánto tiempo tardan en aparecer los síntomas de COVID-19?

Las personas con COVID-19 han informado una amplia gama de síntomas, desde síntomas leves hasta enfermedades graves. Los síntomas pueden aparecer de 2 a 14 días después de la exposición al virus. Si tiene fiebre, tos u otros síntomas, es posible que tenga COVID-19.

Qué sucede si hay un pasajero enfermo en un vuelo nacional o internacional durante la pandemia de COVID-19

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Según las regulaciones federales actuales, los pilotos deben informar todas las enfermedades y muertes a los CDC antes de llegar a un destino en los EE. UU. De acuerdo con los protocolos de los CDC, si un viajero enfermo tiene una enfermedad contagiosa que representa un riesgo para los demás a bordo del avión, los CDC trabajan con los departamentos de salud locales y estatales y las agencias internacionales de salud pública para comunicarse con los pasajeros y la tripulación expuestos.

Asegúrese de proporcionar a la aerolínea su información de contacto actual cuando reserve su boleto para que pueda recibir una notificación si está expuesto a un viajero enfermo en un vuelo.

Para obtener más información, consulte la página web de los CDC Protección de la salud de los viajeros del aeropuerto a la comunidad: Investigación de enfermedades contagiosas en los vuelos.

¿COVID-19 vive en el aire?

Las investigaciones muestran que el virus puede vivir en el aire hasta por 3 horas. Puede llegar a tus pulmones si alguien que lo tiene exhala y tú inhalas ese aire.

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