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Para conmemorar el Año Internacional de la Tabla Periódica de los Elementos Químicos, analizamos cómo los investigadores utilizan algunos de los elementos en su trabajo.

Hoy es estroncio, un químico que puede ayudar a que los fuegos artificiales ardan en rojo. También es un elemento que se encuentra de forma natural en los dientes y se puede utilizar para identificar dónde creció alguien.


Miles de restos óseos de aborígenes se conservan en museos de Australia, América del Norte y Europa.

Muchos aborígenes se refieren a estas colecciones como restos ancestrales. Aunque algunos ya han sido devueltos a sus comunidades descendientes, muchos más esperan el regreso.

El desafío es saber dónde devolverlos.

Una estimación es que hasta el 25% de los restos aborígenes retenidos en instituciones australianas no tienen detalles de dónde fueron sustraídos.


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Nuestro estudio, publicado hoy en la revista GeoArchaeology, tiene como objetivo abordar el tema de la repatriación de dichos restos.

Nuestro trabajo utiliza el elemento estroncio para determinar específicamente dónde creció alguien. El estroncio es un elemento en todas las rocas y se transfiere a los tejidos del cuerpo.

Ayuda química con el pasado

El estroncio, llamado así por Strontian, un pequeño pueblo en el oeste de Escocia, se describe como un metal plateado suave que se quema en el aire y reacciona con el agua.

Durante décadas, la proporción de dos formas de estroncio (los isótopos ??Sr/??Sr) se ha medido en material arqueológico y paleontológico. Estos han ayudado a responder preguntas relacionadas con el comportamiento de poblaciones pasadas.

Quizás el estudio más famoso involucró al hombre de hielo Otzi de 5.000 años de antigüedad que fue encontrado en los Alpes europeos. Los isótopos de estroncio en los dientes de Otzi ayudaron a los científicos a determinar dónde nació en el norte de Italia, lo que se sumó a nuestra comprensión de la movilidad de las antiguas poblaciones europeas durante el período Calcolítico, la Edad del Cobre desde aproximadamente el 3500 a. C. hasta el 2300 a.

Aquí en Australia, la técnica del estroncio ha tenido algún uso en algunos casos, pero en general está infrautilizada.

Más que ADN

En un proyecto complementario centrado en el ADN, la investigación ha demostrado que el material genético puede utilizarse para ayudar a localizar poblaciones aborígenes.

Pero la recuperación de ADN antiguo de muchos restos ancestrales en Australia sigue siendo un desafío. Las duras condiciones ambientales de Australia conducen a un mal estado de conservación en muchos restos. Esto hace que la recuperación de material biológico para los análisis de ADN sea difícil y, en algunos casos, imposible.

Utilizando la química de isótopos del esmalte dental y del hueso, podemos evitar estos problemas de conservación. El proceso basado en estroncio implica medir una firma geoquímica robusta, no una biológica sujeta a descomposición.

El esmalte dental es la sustancia más dura del cuerpo humano y puede contener evidencia de la región donde una persona vivió cuando era niño. Esto lo convierte en un material adecuado para establecer de dónde era originaria una persona. Los huesos también son útiles, ya que ayudan a proporcionar información sobre el lugar del entierro.

Usamos isótopos de estroncio para ayudar a resolver el problema de la procedencia: el lugar al que pertenecen las personas.

La abundancia de isótopos

El elemento estroncio (símbolo químico, Sr) tiene un número atómico de 38 y cuatro formas conocidas como isótopos, ??Sr, ??Sr, ??Sr y ??Sr. Aunque estos isótopos son estables, su abundancia natural cambia.

En particular, la cantidad de ??Sr y ??Sr en la roca varía según la edad de la roca y cuándo se formó.

Pero el estroncio no se queda solo en las rocas. Cuando las rocas se descomponen, estos isótopos terminan en el suelo y el agua, donde son absorbidos por plantas, animales y humanos.

Así que para la gente no es simplemente un caso de “eres lo que comes”, sino también “eres donde comiste”. Nuestros cuerpos se convierten en un registro isotópico de dónde hemos estado y qué hemos comido.

Un anciano del comité asesor establecido para este proyecto, Gudjugudju, lo expresó de manera sucinta cuando dijo que nuestros antepasados ????llevaron la firma de su país en sus huesos y dientes.

Una nueva mirada al extremo norte de Queensland

Antes de que los isótopos de estroncio en los dientes humanos puedan usarse para determinar su lugar de origen, primero debemos saber cómo cambia el elemento en el paisaje.

Tomamos muestras de isótopos de estroncio en todo el Cabo York para crear una serie de mapas que pueden mostrar dónde crecieron las personas. Estos mapas fueron desarrollados y creados en estrecha consulta con un comité asesor aborigen que representa a varias comunidades aborígenes de Cape York.

Uno de los muchos mapas nuevos: los resultados de los isótopos de estroncio de Cape York se pueden usar para hacer coincidir los valores humanos con las señales ambientales en el suelo, las plantas y el agua. Shaun Adams et al. 2019, proporcionado por el autor

Nuestros resultados demuestran que la geología antigua y diversa de Australia culmina en una gama más amplia de isótopos de estroncio que la encontrada en estudios en el extranjero.

También encontramos que las firmas de isótopos de estroncio se transfirieron relativamente inalteradas desde la geología a través de la hidrología y finalmente la biología, es decir. desde la tierra hasta el agua, los animales y los humanos.

Para Cape York, ahora tenemos un mapa genómico parcialmente completo y un mapa isotópico integral que los grupos aborígenes pueden usar como herramienta para ayudar a determinar la procedencia de sus antepasados.

… pero hay una trampa

El Museo de Queensland atesora una gran cantidad de restos ancestrales cuyo lugar de origen aún se desconoce. Pero la política actual del museo no permite pruebas invasivas en restos ancestrales sin el consentimiento de la comunidad.

Esto presenta algo así como un "Catch 22".

Comités aborígenes en otras partes del país han estado pensando en cómo devolver los restos donde no hay información sobre su procedencia.

El Victorian Aboriginal Heritage Council, que es el principal comité asesor aborigen de Victoria, ha desarrollado una política, Bringing the Ancestors Home, que identifica la necesidad de desarrollar un enfoque para ver de manera más fluida la repatriación de los restos ancestrales a las comunidades descendientes.


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El Comité Asesor Nacional de la Commonwealth para la Repatriación Indígena ha desarrollado un concepto para un Lugar Nacional de Descanso en Canberra para restos ancestrales cuyas comunidades descendientes no pueden ser identificadas.

Nuestra investigación en el extremo norte de Queensland, que combina isótopos y ADN antiguo, proporciona una nueva forma de ayudar a estas comunidades a repatriar a sus antepasados.

Una colaboración entre la ciencia y las comunidades aborígenes puede representar el mejor camino a seguir para resolver este complejo problema social.


Si eres un investigador académico que trabaja con un elemento particular de la tabla periódica y tienes una historia interesante que contar, ¿por qué no te pones en contacto?

Video: what element is found in your teeth and bones