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Los expertos de UC Davis responden 6 preguntas comunes sobre la sequía.

Foto: Steve Payer/Departamento de Recursos Hídricos de California

de Cody Kitaura | 15 de septiembre de 2021 | Entorno, características, la gran pregunta

Los usuarios de las redes sociales están jugando el juego de la culpa cuando se trata de la sequía de California. Lea suficientes comentarios en línea y verá muchas respuestas similares que culpan al gobierno estatal por su gestión del agua: California debería tener más almacenamiento de agua. California vierte agua en el océano. El norte de California envía demasiada agua al sur de California.

Los expertos de UC Davis dijeron que esas afirmaciones son incorrectas.

“La caracterización de que esto es solo una mala conducta del gobierno es tremendamente inexacta e injusta, y pasa por alto los puntos clave”, dijo Richard Frank, profesor de prácticas ambientales y director del Centro de Políticas y Leyes Ambientales de California en la Facultad de Derecho de UC Davis.

Si bien algunas críticas que aparecen con frecuencia en las redes sociales tienen una base real, otras son completamente falsas, dijeron Frank y otros expertos de UC Davis.

Proporcionaron respuestas a preguntas comunes sobre sequías.

Una cartilla de sequía, y más mitos

La edición de otoño-invierno 2021-22 de UC Davis Magazine también exploró este tema. Echa un vistazo a "Sequías, explicadas".

Cobertura relacionada: Desafiando el mito y el espejismo en la sequía de California, California WaterBlog

¿Por qué no construimos más represas?

¿No debería el estado haber visto venir la sequía actual y planeado con más almacenamiento? Por supuesto, más almacenamiento podría ayudar, pero todos los lugares obvios para construir represas se convirtieron en embalses hace años, dijo Frank. El estado tiene más de 1.500 embalses y cada opción adicional restante es más costosa y menos efectiva que la anterior, dijo.

Jay Lund, codirector del Centro de Ciencias de Cuencas Hidrográficas y distinguido profesor de ingeniería civil y ambiental, estuvo de acuerdo.

“Puedes obtener más agua construyendo más embalses, pero no obtienes mucha y es muy costosa”, dijo Lund.

Además, nada de eso importa cuando el almacenamiento que tenemos se está agotando (el lago Oroville, el segundo embalse más grande del estado, desactivó el mes pasado su central hidroeléctrica debido a los bajos niveles de agua por primera vez en la historia), así que deberíamos trabajar más difícil de conservar, dijo Frank.

“No hay suficiente agua para llenar la infraestructura de agua existente”, dijo. “No se trata solo de reajustar las expectativas entre los usuarios del agua, tenemos que redoblar nuestros esfuerzos para conservar y usar el agua de manera más eficiente”.

Señaló el riego agrícola más eficiente y el paisajismo urbano resistente a la sequía como dos formas posibles de ahorrar más.

El lago Oroville se redujo a un mero goteo por la sequía en julio de 2021.

Kelly M. Grow/Departamento de Recursos Hídricos de California

¿Estamos tirando agua al océano?

El entonces presidente Donald Trump llegó a los titulares en octubre cuando dijo que el estado estaba desperdiciando incontables galones de agua vertiéndolos en el Océano Pacífico “para cuidar de ciertos pececitos”.

El estado libera agua en el delta Sacramento-San Joaquín, un estuario donde el agua salada del mar se mezcla con el agua dulce de la escorrentía de la capa de nieve de la Sierra. El agua del delta se usa para riego y agua potable, y si hay muy poca agua dulce, entonces el agua de mar llenaría los vacíos.

“Si dejaras de permitir que un poco de agua dulce migrara, lo que tendrías sería agua salada”, dijo Frank. “El agua que se desvía sería agua salada, y no sería apta para beber ni para regar cultivos”.

El agua liberada en el delta también ayuda a la vida silvestre como el salmón, la trucha arcoíris y otros animales en peligro de extinción, pero esos animales son los primeros en sufrir una sequía.

“Este año, la mayoría de las poblaciones de salmón perecerán y no podrán desovar”, dijo Frank.

Karrigan Börk, directora asociada del Centro de Ciencias de Cuencas Hidrográficas y profesora interina en la Facultad de Derecho, dijo que las sequías pueden causar daños rápidos y duraderos a las poblaciones de vida silvestre.

“Puede dejar un campo en barbecho durante un año, pero si los peces no tienen éxito durante un año, puede perder esas poblaciones con bastante rapidez”, dijo.

Lund dijo que es probable que los peces sufran más que los agricultores y ganaderos, que tienden a tener otras opciones.

La barrera temporal de sequía de emergencia completada para el río West False en el delta Sacramento-San Joaquín en el condado de Contra Costa, julio de 2021. La barrera de roca de 750 pies de ancho ayudará a disuadir el empuje de las mareas de agua salada desde la bahía de San Francisco hacia el delta central .

Jonathan Wong/Departamento de Recursos Hídricos de California

¿Cómo puede la agricultura sobrevivir a la sequía?

Los agricultores y ganaderos de California vendieron sus productos por más de $ 50 mil millones en 2019, pero toda esa producción tiene un alto costo para el suministro de agua del estado: el 80 por ciento de todo el uso de agua se destina a la agricultura, según el estado.

Lund dijo que los agricultores y ganaderos deberían reducir su huella de riego, cambiando cultivos menos rentables como maíz, algodón y trigo por otros más valiosos como uvas o almendras.

“Será más pequeño en términos de acres, pero fácilmente podría ser más grande en términos de ganancias brutas”, dijo. “Todavía estamos viendo un cambio de cultivos de bajo valor a cultivos de alto valor”.

Un mercado de agua también podría ayudar a aliviar parte de la tensión entre los usos agrícolas y urbanos del agua en el estado, dijo Börk. Tal sistema permitiría a las ciudades que se están quedando sin agua “comprar” agua de los agricultores pagándoles para que dejen los campos en barbecho.

“Eso podría contribuir en gran medida a mitigar los problemas en los períodos de sequía”, dijo.

De una forma u otra, la industria agrícola deberá reducir su consumo de agua, dijo Frank.

“Creo que lo que dicen la junta de agua y la mayoría de los reguladores gubernamentales es que todos tendrán que soportar una parte del dolor y los recortes”, dijo. “Para aquellos agricultores y ganaderos que creen que tienen derecho al mismo nivel de agua que usaban hace 20, 40, 50 años, están silbando más allá del cementerio”.

Un sistema de riego de línea de rueda funcionando en un campo agrícola en California.

Steve Payer/Departamento de Recursos Hídricos de California

¿Es culpa del sur de California?

En el juego de la culpa, el sur de California, y las grandes ciudades en general, son objetivos populares.

Pero nuevamente, los expertos instaron a mirar el panorama general.

“Tienes que mirar todos los sectores en California”, dijo Frank. “El uso doméstico y urbano se considera el mayor y mejor uso del agua . ¿Va a decirle a las ciudades que no pueden proporcionar agua a sus residentes para cocinar, limpiar y bañarse? No me parece."

Börk dijo que el estado podría hacer un mejor trabajo al establecer expectativas durante los años buenos, para que la gente sepa dónde hacer recortes una vez que llegue la sequía.

¿Las plantas desalinizadoras solucionarían la sequía?

Vivir en un estado costero asediado por la sequía puede sentirse como “agua, agua por todas partes y ni una gota para beber”. Entonces, ¿por qué no usamos la tecnología existente para eliminar la sal del agua del Océano Pacífico? Algunos en el sur de California están haciendo exactamente eso, buscando una planta desalinizadora en Huntington Beach, a solo 60 millas de la instalación más grande del país.

Esa planta, que abrió en Carlsbad en 2015, proporciona el 10% del agua potable del condado de San Diego.

“Desde el punto de vista de la ingeniería, es bastante posible, pero también es muy costoso”, dijo Lund. “Eso esencialmente duplicaría con creces la mayoría de las facturas de agua en áreas urbanas. … Puede haber algo de potencial allí, pero creo que nunca será un gran contribuyente”.

Agregó que el agua desalinizada nunca se usaría para la agricultura, porque costaría más que el precio que cualquiera podría obtener por sus cultivos.

La planta desalinizadora Charles E. Meyer en Santa Bárbara juega un papel clave en la mejora de la confiabilidad y resiliencia del agua para la ciudad durante los años de sequía.

Florence Low/Departamento de Recursos Hídricos de California

¿Sobreviviremos a la sequía?

A pesar de que el empeoramiento de las sequías continúa amenazando al estado, la economía y la gente de California estarán bien, dijeron los expertos. Lund escribió en un WaterBlog de California de 2016 que este estado es uno de los climas mediterráneos más prósperos del mundo. (El producto interno bruto por persona empleada de Australia es más alto, pero California produce más alimentos). Sin embargo, nuestros ecosistemas nativos no han sufrido tanto como los de otras áreas.

“Me gusta decirle a la gente que hacemos un trabajo pésimo en la gestión del agua, pero si calificas en una curva, lo hacemos bastante bien”, dijo, y agregó que los principales impulsores de la economía, las ciudades, son las partes de California mejor preparadas para enfrentar con sequías. Agregó que las personas en la mayoría de los otros climas mediterráneos usan mucha menos agua que los californianos, por lo que es probable que más céspedes tengan que volverse marrones aquí.

Börk dijo que es optimista sobre la política de agua del estado.

“California tiene una larga historia de cambios consistentes y con el tiempo en su sistema de derechos de agua para que coincida con la realidad física que enfrenta el estado”, dijo. “California tiene una notable capacidad de adaptación, y creo que podemos encontrar una manera de superar esto juntos”.

¿Cuánta agua vierte California en el océano?

Según el grupo de defensa Los Angeles Waterkeeper, con sede en Santa Mónica, las plantas de tratamiento de agua Hyperion, Tillman, Burbank y Los Ángeles-Glendale vierten un promedio de casi 270 millones de galones de agua tratada en el río Los Ángeles y el Océano Pacífico todos los días.

¿California está drenando los embalses?

Luego, los embalses liberan agua durante todo el año para beber, para la agricultura y para el medio ambiente, al mismo tiempo que ofrecen recreación para los residentes locales y los turistas. Pero la sequía ha drenado esos embalses a niveles alarmantemente bajos, obligando a los funcionarios estatales y federales a descargar mucha menos agua.

¿Adónde va toda el agua de California?

Se estima que, en promedio, el 80 por ciento del uso humano del agua en California se asigna a la agricultura (aunque algunos cuestionan esa estadística). Algunos partidarios de la industria agrícola y otros argumentan que "el agua de la granja es agua para la alimentación", pero esta es una afirmación demasiado simplista.

¿California toma agua de otros estados?

El río Colorado es la fuente de 4,4 millones de acres-pie (5,4 km 3 ) por año para California. Otros seis estados a lo largo de la cuenca del río (Wyoming, Nevada, Utah, Colorado, Nuevo México y Arizona) y México comparten porciones asignadas de agua del río.

Video: california sending water out to sea